LONDEN - De verwachte en gevreesde deklassering is Ajax in de eerste wedstrijd tegen Arsenal bespaard gebleven. Sterker, na de 1-1 tegen Valencia en de zege op AS Roma (2-1) zorgden de Amsterdammers opnieuw voor een grote verrassing in de Champions League door in Londen de Engelse topclub dinsdag in bedwang te houden, 1-1.

Volgende week woensdag spelen beide teams opnieuw tegen elkaar, dan in Amsterdam. In uitwedstrijden is de Londense ploeg wellicht nog gevaarlijker dan op het eigen Highbury, omdat de tegenstander dan aanvallender speelt en meer ruimte weggeeft. Arsenal scoort thuis niet veel. In het opwindende duel met Ajax was de ploeg in het openingskwartier oppermachtig, maar dat leidde slechts tot één doelpunt. Het jeugdige Ajax bleef daarna knap op de been.

Arsenal heeft louter topspelers

De grote kracht van Arsenal is dat manager Wenger een selectie van louter topspelers heeft. Het maakt niet uit wie hij opstelt, er staat altijd een topelftal. Afgelopen zaterdag in de bekerwedstrijd tegen Manchester United zette de Fransman zijn topscorer Henry op de bank en kreeg Bergkamp rust. Tegen Ajax vormden beiden het aanvalskoppel. Constant waren ze dreigend, al viel Henry wat tegen.

Maar niet voor niets speelden de Amsterdammers met vijf man achterin, waarbij Galasek op Bergkamp was gezet. Achter hem speelden Chivu en Pasanen. Verdedigend zat het goed in elkaar.

Bergkamp leidde wel de 1-0 in, in de zesde minuut. De ex-Ajacied speelde de bal naar Wiltord die aan de rechterkant geheel vrij stond (linksback Van Damme was nergens te zien) en bekeken scoorde. Koeman heeft bij Ajax alle spelers dringend nodig. Hij heeft de laatste tijd door diverse blessures niet zo'n grote selectie en bovendien mist hij de broodnodige ervaring in zijn ploeg. Ibrahimovic bijvoorbeeld leidde onnodig balverlies, waardoor Arsenal in de tegenaanval de 1-0 maakte.

Ajax hield hoofd koel

De Nederlandse kampioen hield niettemin het hoofd koel en kreeg na de stormachtige beginfase de wedstrijd zelfs onder controle. Zoals de jonkies van Koeman dit seizoen in Europese wedstrijden al vaak lieten zien over mentale veerkracht te beschikken. De Jong was op het middenveld een van de opvallendste spelers. Hij tekende in de 17e minuut na een pass van Galasek voor de 1-1, mede doordat linkerverdediger Cole aan de verkeerde kant dekte. In de problemen kwam Ajax daarna niet meer. Namens Arsenal was alleen Pires nog een keer kansrijk, maar hij schoot hoog over.

Toch bleef Ajax angstig voor de counter. De ploeg hield daarom steeds vijf man achterin. Het gevaar moest vanaf het middenveld (Pienaar) komen. Van der Meyde en Ibrahimovic hadden constant vier verdedigers tegenover zich. Zij kregen geen kans. Tegen een heuse topploeg blijken ze nog te licht.

Ongeveer tien minuten na de rust kregen de Gunners de kans op 2-1. Doelman Lobont pareerde de inzet van Henry. Dat moment leidde een sterke fase in van de thuisclub. Ajax leed veel balverlies, raakte de controle over de wedstrijd kwijt en kreeg geen kansen meer. Bergkamp had de 2-1 op zijn schoen, maar schoot op de paal. Daarna bracht Wenger met Jeffers een extra spits in, en voor de laatste vijf minuten ook nog Kanu voor Bergkamp. Het bleef echter 1-1.