ROTTERDAM - Opgelucht ging zijn gebalde vuist omhoog. Na zijn wanprestatie van vorig jaar snakte Sjeng Schalken naar een goed resultaat in Rotterdam. Door zijn overtuigende zege op de Belgische qualifier Christophe Rochus (6-3 6-3) krijgt de Limburgse tennisser de kans in Ahoy' iets recht te zetten.

Schalken bewaart weinig goede herinneringen aan het grootste indoortoernooi voor de mannen. Zijn debuut was nog wel veelbelovend. Als lucky loser kwam hij in 1995 tot de kwartfinales, maar daarna behaalde hij tot maandag slechts één overwinning. Twee jaar geleden won hij van de Duitser Prinosil.

Dieptepunt

In 2002 beleefde hij het dieptepunt met zijn onverwachte nederlaag tegen de Britse qualifier Martin Lee. In de twee tiebreaks maakte hij geen enkel punt. Na zijn teleurstellende optreden wilde hij aan de inmiddels overleden toernooidirecteur Wim Buitendijk zelfs zijn startgeld teruggeven.

Kleuren

Schalken kwam maandag met een verklaring voor zijn matige resultaten in de havenstad. Hij wordt er gehinderd door de kleurschakering, ingegeven door de huisstijl van de hoofdsponsor met oranje baan, blauwe uitloop en groene boarding. Het kost hem hierdoor moeite de bal te volgen.

Geen servicekanon

In Moskou had hij ook last van dit probleem, maar wist daar merkwaardig genoeg wel de finale te halen. "Zolang ik geen servicekanon tegenover me krijg, lukt het me ook wel in de wedstrijd te blijven. Ik weet niet hoe het komt en hoor er ook weinig andere spelers over, maar het lukt me maar niet er aan te wennen."

Aangezien Schalken na de verloren Daviscupontmoeting een rustpauze had ingelast, kon hij sinds vrijdag in Ahoy' trainen. De vorm die hij had Arnhem, waar hij tegen Kratochvil zijn eerste vijfsetter in Daviscupverband won, kon hij echter geen moment vinden. Schalken stapte dan ook met weinig vertrouwen maandag de baan op.

Na een moeizaam begin kwam het goede gevoel terug. In een behoorlijk bezet Ahoy' had hij uiteindelijk aan twee breaks voldoende. "Gelukkig is die jongen niet echt snel en was ik in staat een tandje hoger te spelen. Ik ben blij dat ik hier eindelijk eens met een lekker gevoel van de baan ben gegaan. Dit is toch het grootste evenement van Nederland. Ik wil ook hier eindelijk eens een prestatie neerzetten."

Op papier hoefde Schalken ook weinig te vrezen van zijn opponent, die in de kwalificaties Dennis van Scheppingen versloeg. Hij won alle vier eerdere ontmoetingen van de slechts 1,70 meter lange Belg. Als qualifier had Rochus in Ahoy' wel al het nodige wedstrijdritme opgedaan, maar hij kon tegen Schalken dit voordeel niet uitbuiten.

Familie Rochus

Schalken is in Rotterdam echter nog niet van de familie Rochus verlost. Hij moet het in zijn tweede partij opnemen tegen Olivier, de drie jaar jongere en meer talentvolle broer van Christophe. "Olivier speelt iets sneller. De laatste keer heb ik in Mallorca van hem verloren, maar ik denk dat ik me wel weer in de wedstrijd kan vechten."

In tegenstelling tot Schalken wist Alex Corretja zich niet voor de tweede ronde te plaatsen. De als zevende gerangschikte Spanjaard ging met 6-4 6-0 onderuit tegen Jarkko Nieminen. De Fin moet het in zijn volgende partij opnemen tegen de winnaar van het Nederlands onderonsje dinsdag tussen Martin Verkerk en Raemon Sluiter. "Van Sluiter heb ik vorig jaar in de Daviscup verloren. Ik heb wel zin in een revanche", keek Nieminen vooruit.