LONDEN - Hij wordt in mei 34 jaar, maar aan stoppen denkt Dennis Bergkamp niet. "Zoals ik me voel, ga ik nog een jaar door", zegt hij in het trainingscomplex van Arsenal in Londen Colney, dat ver verwijderd ligt van de metropool zelf en voor een buitenstaander onvindbaar is.

Een rentree bij Ajax, dinsdag de tegenstander in de Champions League, sluit hij uit. Arsenal is zijn laatste club. "Ik heb niet iets van: ik moet mijn carrière afsluiten in Nederland. Zoals ik me nu voel, wil ik ook nog niet stoppen."

Hij ziet er afgetraind uit. "Dat is Dennis ook", zegt Rob Ouderland, de fysiotherapeut van het Nederlands elftal die maandag op verzoek van Bergkamp in Londen was om hem te behandelen. "Niet voor een blessure. Ik kom hier wel vaker. Hij zit in een goed ritme van trainen en spelen en is verschoond gebleven van ernstige blessures."

Arsenal

Na het EK in 2000 stopte Bergkamp als international. Hij wilde zich meer richten op Arsenal. In Oranje is hij nog steeds recordhouder met 37 treffers. "Maar nadat ik was gestopt, ging onze manager Wenger bij Arsenal het rotatiesysteem hanteren, waarbij hij elke week andere spelers opstelde."

Hij is intussen aan zijn achtste seizoen bij de 'Gunners' bezig. "Het pakte niet goed uit, dat roulatiesysteem. Ik had er ook geen vrede mee. Nu is het meer een vast systeem en heb ik het vertrouwen van Wenger. Het is overdrevente zeggen dat dat een overwinning is voor mezelf, maar het geeft wel een lekker gevoel."

Nerveuzer

Afgelopen zaterdag, voor de bekerconfrontatie met Manchester United, kreeg hij niettemin rust van Wenger. Thuis op de bank was Bergkamp nog nerveuzer dan wanneer hij zelf in het veld staat, bekent hij. "Ik had er wel vrede mee dat ik niet speelde." Hij is wel topfit en in vorm, voegt hij er nog aan toe.

Alles bij Arsenal staat in het teken van de Champions League. De topclub won het toernooi nog nooit, terwijl Bergkamp zelf ook nog niet de hoogste prijs veroverde. Bij Ajax en bij Inter bleef het bij de UEFA Beker. Toen hij Ajax verliet, na het winnen van de UEFA beker, moesten de grootste triomfen nog komen.

Champions League

"Een obsessie is het niet, maar het is wel een prijs die nog ontbreekt. Maar je moet ook de mogelijkheden hebben zo'n beker te winnen. Die zijn er nu. Dit team is al een jaar of vier bij elkaar, we zijn naar elkaar toegegroeid en we laten zien dat we het kunnen. Om zo'n prijs te kunnen winnen, moet je de kans krijgen als ploeg te groeien. Dat kost een paar jaar."

Bergkamps status kent in Engeland geen grenzen. Zijn spel brengt iedereen in verrukking. Ajax-trainer Ronald Koeman stelde echter dat Bergkamp in de Engelse competitie zo kan excelleren doordat het tactische niveau minder is dan in Spanje en Italië. Onverstoorbaar: "Ik heb nog nooit in Spanje gespeeld en Inter was een heel ander team dan Arsenal. Die vergelijking kun je niet maken."

Koeman kent hij nog van het Nederlands elftal. Van het huidige Ajax kent hij alleen Richard Witschge nog. Ajax zit wel in zijn hart verankerd. "Qua namen ken ik ze wel. Ze hebben een hoop jonge spelers, van wie ik als liefhebber alleen maar kan genieten. Ik volgt het allemaal wel op tv."

"Ajax maakt een goede ontwikkeling door. Ze spelen snel, aanvallend en open voetbal. In 1992 had Ajax ook een jong team. De spelers bleven een paar jaar bij elkaar, Frank Rijkaard kwam erbij en ze wonnen drie jaar later de Champions League."