AUCKLAND - De Nederlandse inbreng in 's werelds oudste en beroemdste zeilrace, de America's Cup, is groter dan ooit. Uitdager Swiss Alinghi heeft met Pieter van Nieuwenhuyzen en Peter van Niekerk twee vermaarde Nederlandse zeilers aan boord, terwijl de wedstrijdboot een Nederlands ontwerp van Rolf Vrolijk is.

Fotomodel Cindy Crawford schiet zaterdag titelverdediger Team Nieuw-Zeeland en Alinghi weg voor hun eerste zeilduel over 18,5 zeemijlen in de Golf van Hauraki voor de kust van Auckland. De twee boten varen een zogeheten best-of-nine. De boot die het eerst vijf overwinningen behaalt, wint de 152 jaar oude 'Auld Mug', de begeerde trofee van de America's Cup.

Van Nieuwenhuyzen

Pieter van Nieuwenhuyzen voer al een aantal wedstrijden mee op de Alinghi in de Louis Vuitton Cup, het kwalificatietoernooi voor de America's Cup. Hij is voordekker op het Zwitserse jacht van miljardair Ernesto Bertarelli, die 50 miljoen euro investeerde in het schip en zijn bemanning. De man op het voordek heeft een belangijke rol in de strategie; hij bepaalt wanneer de spinnaker naar beneden moet en het voorzeil gehesen.

De 31-jarige Van Nieuwenhuyzen is een ervaren zeiler. Hij nam al eens deel aan de Whitbread Race rond de wereld (voorganger van de Volvo Ocean Race) en debuteerde drie jaar geleden in laatste editie van de America's Cup. Hij was zeiler op de America One, het jacht dat uiteindelijk verloor van Team Nieuw-Zeeland.

Van Nieuwenhuyzen haalde een tweede Nederlander in het Zwitserse team binnen: Peter van Niekerk, samen met Roy Heiner en Dirk de Ridder vierde in de soling op de Olympische Spelen van 2000. De -jarige Van Niekerk heeft als zeilenzetter een minder prominente plaats in de bemanning; hij zal ook niet iedere race meezeilen. Wel zal Alinghi dankbaar gebruikmaken van Van Niekerks ambachtelijke vaardigheid als zeilmaker.

Verraad

Meest besproken persoon in de aanloop naar de 31e America's Cup is Russell Coutts, de Nieuw-Zeelandse schipper van Swiss Alinghi. Coutts won met Team Nieuw-Zeeland de twee voorgaande edities van de 'Auld Mug' in 1995 en 2000. Zijn overstap naar het Zwitserse kamp (voor 5 miljoen euro) is in zijn thuisland als verraad uitgelegd.

Coutts gaf deze week voor het eerst tekst en uitleg over zijn geruchtmakende transfer. De schipper verklaarde dat hij de machtsstrijd binnen het team beu was en dat hij er in twee jaar discussiëren niet in geslaagd was de eigenaren van het team te overtuigen van de koers die hij wilde varen.