AMSTERDAM - Ajax moet zondag in de allerlaatste wedstrijd van het seizoen een plaats in de voorronde van de Champions League veiligstellen. De Amsterdamse club begint aan de beslissende tweede ontmoeting met AZ in de wetenschap dat het vorige duel zondag verloren ging (2-1).

Ajax kan zich eigenlijk niet nog een jaar zonder voetbal in de Champions League permitteren. De bekerwinnaar eindigde het vorige boekjaar voor een bedrag van zo'n 6 miljoen euro in het rood. De grootste reden voor het verlies was de absentie van de club in de Champions League.

Ook voor de ontwikkeling van sommige spelers van Ajax is het goed dat ze volgend seizoen op het hoogste Europese niveau mogen uitkomen. Wesley Sneijder wil na de zomer het liefst met een buitenlandse club aan de Champions League deelnemen. En Klaas-Jan Huntelaar en Ryan Babel willen zich ook wel eens met de beste spelers van Europa meten.

Stam

Trainer Henk ten Cate hoopt nog steeds dat hij zondag over Jaap Stam kan beschikken. De beslissing over de inzetbaarheid van de aanvoerder valt vermoedelijk pas vlak voor de wedstrijd.

Stam komt terug van een hamstringblessure. Hij ontbrak vrijdag nog op de training. "Maar we hopen dat hij er zondag bij is", aldus Ten Cate. "We gaan daar alles aan doen. We willen ook best een beetje risico nemen. Maar het moet natuurlijk wel verantwoord zijn."

Niet geslaagd

Ajax begint de return tegen AZ met de wetenschap dat het eerste duel een nederlaag (2-1) opleverde. "We moeten dus minimaal met 1-0 winnen", rekende Ten Cate voor. "Daar gaan we alles aan doen. Het seizoen is namelijk niet geslaagd wanneer we de voorronde van de Champions League missen."

Leerschool

Trainer Louis van Gaal van AZ beschouwt de Champions League ook als ideale leerschool voor zijn jonge spelersgroep. Voor AZ zou een ticket voor de voorronde van de Champions League dan ook een hoofdprijs betekenen. De club greep eerder dit seizoen op het nippertje naast de landstitel en nationale beker.

Van Gaal beslist zondag pas vlak voor de uitwedstrijd tegen Ajax of hij een beroep op Moussa Dembélé doet. De spits ondervindt nog steeds hinder van een hamstringblessure.

AZ verdedigt in de beslissende wedstrijd om een plaats in de voorronde van de Champions League een voorsprong van 2-1. Danny Koevermans is hersteld van een liesblessure. Ook Kew Jaliens (ziek) en Grétar Steinsson (knie) zijn weerinzetbaar. Simon Cziommer is geschorst. Maarten Martens acteert vermoedelijk als schaduwspits.

De langdurig geblesseerde voetballers Stijn Schaars, Mendes da Silva en Joey Didulica ontbreken ook in de allerlaatste wedstrijd van het seizoen.

FC Utrecht wil Nederland dolgraag vertegenwoordigen in de Intertoto. De club begint zondag voor eigen publiek met goede vooruitzichten aan het tweede duel met Vitesse. FC Utrecht hield een punt over aan de uitwedstrijd in Arnhem (2-2) en bovendien kan trainer Aad de Mos van Vitesse niet over de geschorste Lazovic, Junker, Verhaegh en Fränkel beschikken.

VVV

VVV kan zondag na dertien jaar in de eredivisie terugkeren. De formatie uit Venlo speelt de beslissende wedstrijd tegen RKC voor eigen publiek. VVV won vorige week al de thuiswedstrijd tegen de eredivisieclub uit Waalwijk (2-0). RKC was donderdag op eigen veld iets sterker: 1-0.