HEERENVEEN - Een zichtbaar vermoeid Ajax struikelde woensdagavond al over de eerste hindernis op weg naar de voorronde van de Champions League. De Amsterdammers verloren de uitwedstrijd in de play-offs bij Heerenveen met 1-0.

De Friese club, die de hele wedstrijd domineerde, kreeg in de slotfase drie uitgelezen mogelijkheden op een grotere voorsprong. Doelman Maarten Stekelenburg van Ajax voorkwam met uitstekende reflexen dat zijn ploeg zondag niet met een bijna onmogelijke opdracht aan de return moet beginnen.

Ajax kan zich eigenlijk niet nog een jaar zonder voetbal in de Champions League veroorloven. De club sloot het vorige boekjaar af met een verlies van zo'n zes miljoen euro. Ajax kan de huidige begroting bijna alleen dekken wanneer het zich mag meten met de beste clubs van Europa.

Top

Ajax is niet alleen in financieel opzicht gebaat bij een ticket voor de Champions League. De beleidsmakers van de club willen zich ook zo graag weer eens sportief meten met de top van het Europese clubvoetbal. Ajax won in 1995 nog de belangrijkste Europese beker. De laatste tien jaar speelde de club echter een bijrol op het hoogste internationale podium.

Ajax kon tijdens de eerste van vier hindernissen op weg naar de voorronde van de Champions League nog niet duidelijk maken waarom het Nederland op het prestigieuze toernooi van de UEFA moet vertegenwoordigen. De Amsterdammers konden niet camoufleren dat ze nog geen 72 uur eerder een slopende finale van 120 minuten en zestien strafschoppen tegen AZ hadden afgewerkt.

Gabri

Ajax speelde flets en trof in Heerenveen een tegenstander die maar al te goed besefte dat de tegenstander conditioneel kwetsbaar was. De bekerkampioen uit Amsterdam miste de geschorste Gabri op het middenveld. De afwezigheid van de Spanjaard liet zich dubbel gelden.

Ajax miste niet alleen een aanjager in de middelste linie. Trainer Henk ten Cate van de nummer twee van de reguliere competitie wijzigde bij afwezigheid van Gabri ook zijn favoriete spelsysteem voor lastige uitduels. Ajax won dit seizoen de uitwedstrijden bij PSV, Feyenoord, FC Twente, FC Utrecht, Heerenveen en NAC in een systeem met vier middenvelders en twee spitsen. Ten Cate verving Gabri in het uitverkochte Abe Lenstra-stadion niet voor Hedwiges Maduro of Kenneth Perez. Hij koos voor een systeem met drie aanvallers.

Klaas-Jan Huntelaar, Ryan Babel en Tom de Mul kwamen echter nauwelijks in het spel voor. De zichtbaar vermoeide middenvelders Sneijder en Edgar Davids leden zoveel balverlies dat de aanvallers van Ajax nauwelijks de bal kregen. Heerenveen domineerde de wedstrijd en kwam in de achttiende minuut terecht op voorsprong toen Lasse Nilsson een voorzet van Afonso Alves met zijn hak doeltreffend verlengde: 1-0.

Doelman Brian Vandenbussche van Heerenveen beleefde voor rust slechts één benauwd moment. Tom de Mul schoot de bal vanaf vijf meter over het door de Belg verdedigde doel. Heerenveen hervatte na rust de jacht op een tweede treffer. Alves, Nilsson en Poulsen stuitten echter allemaal op Stekelenburg, de uitblinker aan de zijde van Ajax. Dankzij de doelman mogen de Amsterdammers tot minimaal zondag blijven hopen op deelname aan de Champions League.