RIJSWIJK - Nooit eerder beleefde de eredivisie zo'n miraculeus slot als in het seizoen 2006-2007. Ajax en AZ mochten zondag tot kort voor tijd hopen op de titel, maar uiteindelijk ging die opnieuw naar PSV. De tranen bij de spelers van AZ zeiden voldoende.

"Zo'n grote kans krijgen sommige spelers misschien nooit meer", reageerde trainer Louis van Gaal. "Dit doet heel veel pijn", zei Ajax-coach Henk ten Cate, de ontknoping nauwelijks beseffend.

De spelers van Ajax en AZ zullen zich de komende tijd nog wel eens afvragen waar ze het kampioenschap lieten liggen. AZ verloor dit seizoen de minste wedstrijden, maar speelde wel erg vaak gelijk. Ajax liet het soms afweten op cruciale momenten en moet nu oppassen deelname aan de Champions League voor het tweede jaar op rij te missen.

Gabri

De Amsterdammers begonnen de competitie volgens velen als favoriet. Henk ten Cate, de nieuwe trainer, nam uit Spanje Gabri (Barcelona) en Roger (Villarreal) mee. Ook versterkte Ajax zich met de routiniers Jaap Stam en Kenneth Perez.

Het seizoen begon dramatisch voor Ajax, met uitschakeling tegen FC Kopenhagen in de Champions League, maar in de competitie volgde een droomstart. Van de eerste elf wedstrijden won Ajax er tien.

Alleen Roda JC was met 2-0 te sterk. Ajax deed vooral vertrouwen op door drie op papier lastige uitwedstrijden te winnen. Door zeges bij FC Utrecht (2-3), Feyenoord (0-4) en SC Heerenveen (0-2) voerde Ajax de ranglijst tot halverwege november aan.

Ongeslagen

Ook AZ kon lange tijd prima meekomen met PSV. De Alkmaarders, die de spelersgroep in de zomer flink verjongden, bleven de eerste zeven duels ongeslagen. PSV maakte het verschil in de onderlinge duels. Eerst zegevierde het elftal van trainer Ronald Koeman in Alkmaar (1-3), een maand later ook in Amsterdam (0-1).

PSV won van 15 oktober tot en met 23 december twaalf duels op rij en kreeg tien keer achtereen geen doelpunt tegen. Daar legden de Eindhovenaren de basis voor de titel.

Verlies

Zo'n constante periode kende Ajax ook, tot het verlies tegen PSV in november. Het elftal van Ten Cate verspeelde de koppositie en zag de achterstand op PSV in ruim een maand oplopen tot elf punten. Ajax speelde gelijk tegen FC Twente (1-1), AZ (1-1) en NEC (2-2).

Pijnlijker waren de nederlagen tegen Sparta (3-0) en Vitesse (4-2), na in Arnhem op 0-2 te hebben gestaan. "Alleen een mirakel kan ons nog aan de titel helpen", zei Ajacied Wesley Sneijder toen.

AZ stortte op hetzelfde moment in. De laatste vijf wedstrijden voor de winterstop leverden één zege op. "Ik verwacht niet dat PSV deze voorsprong nog gaat verspelen", zei Van Gaal eind december na de 2-2 tegen Roda JC.

Misstappen

Beide titelpretendenten naderden halverwege februari tot respectievelijk drie en vier punten, maar zagen door eigen misstappen PSV weer bijna net zo snel weglopen. Ajax verspeelde punten tegen Excelsior (2-2) en SC Heerenveen (0-1), AZ kon niet winnen van Heracles (0-0).

Ook toen PSV de twee achtervolgers voor de tweede keer dichterbij liet komen en op doelsaldo tenslotte zelfs voorbij, wisten ze daar niet mee om te gaan. Ajax vergat in het uitduel bij RKC (2-2) de koppositie over te nemen en scoorde in het slotduel bij Willem II te weinig. Ook AZ aanvaardde het presentje van PSV zondag bij Excelsior niet.

Troostprijs

Wat dat betreft was het voor de spelers van Ajax en AZ misschien beter geweest als iedereen in december gelijk had gekregen en PSV inderdaad voortijdig de titel had gevierd. Dan was deelname aan de play-offs niet als troostprijs ervaren.

Nu zullen de spelers van de twee Noord-Hollandse clubs wellicht nog tijden denken aan die ene bal op de paal of dat afgekeurde doelpunt. In de bekerfinale en de play-offs zal blijken wie het trauma het snelst heeft verwerkt.