AMSTERDAM - Ajax boekte zondagmiddag een ruime zege op Sparta (5-2). De Amsterdammers kregen bovendien hulp van FC Utrecht dat kampioen PSV bedwong (1-1). Toch kon Ajax niet voorkomen dat AZ tot belangrijkste kandidaat voor de landstitel uitgroeide.

AZ, Ajax en PSV beginnen met evenveel punten aan de laatste speelronde. De club uit Alkmaar beschikt van de drie kampioenskandidaten over het beste doelsaldo. AZ verdedigt in de slotwedstrijd bij Excelsior een voorsprong van zes doelpunten op Ajax. Nummer drie PSV volgt op zeven treffers. De club uit Eindhoven besluit de reguliere competitie met een thuiswedstrijd tegen Vitesse.

'Ajax wordt kampioen'

Trainer Henk ten Cate van Ajax voorziet nog steeds dat zijn team volgende week landskampioen wordt. "Ik zeg gewoon wat ik voel", zei hij zondag na de overwinning van zijn ploeg op Sparta: 5-2. "Ik denk dat wij zondag met de kampioenschaal in onze handen staan."

"Ik zie AZ volgende week niet van Excelsior winnen", verklaarde Ten Cate. "Mijn vriend Ton Lokhoff is in Rotterdam trainer. Reken maar dat hij zijn ploeg even op scherp gaat zetten. Ik voorzie daar een uitslag van 1-1. Excelsior speelde ook al 0-0 tegen PSV en 2-2 tegen Ajax."

Ten Cate: "Ik besef dat we PSV ook nog van het lijf moeten houden. Dat lukt echter ook. We hebben namelijk meer doelpunten dan PSV gemaakt. Dat betekent dat PSV eigenlijk twee doelpunten op ons goed moet maken. Dat gaat die ploeg niet lukken."

Willem II

Ajax gaat zondag op bezoek bij Willem II. Het moet wel heel raar lopen wanneer trainer Henk ten Cate in het slot van het seizoen niet moet gaan proberen de prestaties van zijn voorganger Danny Blind te evenaren. De toekomstig technisch directeur van Sparta won vorig seizoen met Ajax de play-offs en de bekerfinale.

De toeschouwers in de volle ArenA treurden om het vertroebelde uitzicht op de landstitel. Ze beseften echter ook dat Ajax de titelrace eigenlijk al eerder verloor. De bekerwinnaar was twee weken geleden bij een uitzege op RKC aan kop van de eredivisie gekomen. De formatie kwam echter niet verder dan een gelijkspel: 2-2.

De uitglijder van Ajax in Waalwijk was kenmerkend voor het seizoen dat de ploeg doormaakt. De club won de uitwedstrijden bij PSV, Feyenoord, Twente, FC Groningen, Heerenveen en FC Utrecht. Ajax verspeelde punten tegen Sparta, NEC, Excelsior, NEC en Vitesse.

Ten Cate

"Vooral de jonge jongens beseften niet altijd dat ze ook tegen mindere ploegen alles moeten geven", verklaarde Ten Cate de slechte resultaten van zijn ploeg tegen laaggeklasseerde tegenstanders.

De oefenmeester van Ajax baarde in de thuiswedstrijd tegen Sparta opzien met een opmerkelijke wissel. Ajax overklaste de Rotterdammers in de beginfase op alle fronten. Wesley Sneijder, Klaas-Jan Huntelaar en opnieuw Sneijder zorgden binnen 22 minuten voor een voorsprong van 3-0.

Ten Cate wilde echter meer en bracht met Kenneth Perez een extra aanvaller in zijn ploeg. De Deen verving rechtsback George Ogararu. De trainer van Ajax moest vervolgens constateren dat het aanvalspel van zijn ploeg na de wissel aan kwaliteit verloor.

Defensie

Rachid Bouaouzan profiteerde in de 37e minuut als eerste van een foutje in de defensie van Ajax: 3-1. Iderlindo Moreno Freire strafte even na rust een blunder van Gabri genadeloos af: 3-2. Ajax wankelde maar kreeg vervolgens hulp van scheidsrechter Pieter Vink.

De arbiter schonk de thuisclub in de 75e minuut een strafschop nadat Gabri gretig over het been van verdediger Wouter Gudde dook. Perez maakte vanaf elf meter geen fout: 4-2. Invaller Nicolae Mitea bepaalde de eindstand op 5-2.