LONDEN - Voor de verandering niet Thierry Henry maar zijn landgenoot Robert Pires was zaterdag het goudhaantje in de Frans gekleurde formatie van koploper en landskampioen Arsenal. Met twee treffers in het thuisduel met Fulham (2-1) voorkwam de middenvelder dat naaste belager Manchester United de achterstand van zes punten verkleinde.

De nummer twee van de Engelse Premier League won eenvoudig bij Southampton. Ruud van Nistelrooy maakte de openingstreffer. De Nederlander was eerder deze week ook al twee keer succesvol tijdens het door zijn ploeg gewonnen FA-Cupduel met West Ham United.

Pires verhinderde dat Manchester United dichterbij kwam. De Fransman scoorde pas in de laatste minuut voor de tweede keer. De middenvelder benadert weer zijn grootse vorm van vorige seizoen toen hij door de Engelse media als voetballer van het jaar werd gekozen.

Na een gedwongen pauze van zes maanden - Pires scheurde vorig jaar april een kruisband - behoort hij de laatste maand weer bijna wekelijks tot de uitblinkers van de komende tegenstander van Ajax in de Champions League. Dennis Bergkamp begon in de basis. Giovanni van Bronckhorst viel elf minuten voor tijd in.

Chelsea

Chelsea raakte verder achterop na het gelijke spel in de Londense derby tegen Tottenham Hotspur. Jerrel Hasselbaink, hersteld van een enkelblessure, deed alleen het laatste kwartiertje mee. Boudewijn Zenden begon wel in de basis maar werd in de rust gewisseld. Mario Melchiot speelde alleen de tweede helft.

De supporters van hekkensluiter Sunderland worden met de week wanhopiger. Zij zagen tot hun afgrijzen hoe Michael Proctor tijdens het uiteindelijk verloren thuisduel met Charlton Athletic binnen drie minuten twee keer in eigen doel schoot. Veel fans probeerden het stadion onmiddellijk te verlaten. Dit bleek niet mogelijk doordat de deuren van het stadion uit veiligheidsredenen tot aan het laatste fluitsignaal van de arbiter gesloten bleven.

Liverpool

Ook West Ham United blijft in acuut degradatiegevaar. In Londen was Liverpool met 3-0 te sterk. Baros en Gerrard hadden al na negen minuten voor een 2-0-voorsprong gezorgd. Heskey scoorde na rust. Liverpool-coach Houllier verraste door international Owen op de bank te laten starten.