MILAAN - De laagst gerangschikte veroverde de hoofdprijs. Martin Verkerk won het met 380.000 euro gedoteerde tennistoernooi Milaan Indoors. Voor zijn eerste overwinning in zijn eerste finale op het hoogste niveau versloeg de Alphenaar de Russische vedette Jevgeni Kafelnikov, die in zijn 46e finale de 27e titel najoeg: 6-4 -7 7-5.

"Een droom is werkelijkheid geworden", zei de nieuwe kampioen. De 24-jarige Verkerk is de eerste Nederlandse winnaar in Milaan.

De kwartfinale in Indianapolis vorig jaar september was het hoogste dat Martin Verkerk ooit bereikte in een jaar of vijf als proftennisser. Hij wist dat er meer zat aan te komen, omdat hij anderhalf jaar geleden het flierefluiten had ingewisseld voor een aanzienlijk serieuzer aanpak van zijn tennis.

Coach

De Nieuw-Zeelandse coach Nick Carr pakte hem hard aan en polijste de grote tennistalenten van de bijna twee meter lange speler die eindelijk nieuwsgierig was geworden naar zijn mogelijkheden. Verkerk ging zuiver opslaan met 200+ km/u, zag meer en meer backhandvolleys binnen de lijnen vallen en verbeterde zijn forehand.

Australian Open

Na een wat ongelukkig begin van het seizoen in Australië (direct tegen de Australische wereldtopper Mark Philippoussis in Melbourne) landde hij in bloedvorm én geprikkeld in Milaan.

Verkerk geselde in de eerste ronden zijn tegenstanders Adrian Voinea (Roe) en Thomas Enqvist (Zwe) met projectielen van zijn racket. Voor hij in de kwartfinale de Italiaanse titelverdediger Davide Sanguinetti versloeg, haalde Bogtstra hem (weer) bij de Daviscupploeg.

Verkerk was in bloedvorm en ging door. Hij speelde veel beter dan de 90e plaats op de wereldranglijst waarmee hij als allerlaatste rechtstreeks tot het Milanese indoortoernooi was toegelaten. Zaterdag werkte hij zich in twee uur in de halve finale langs de Kroaat Ivan Ljubicic, 7-1 in de tiebreak van de derde set.

Eerst ATP-finale

Hij bereikte voor het eerst een finale van een ATP-toernooi. Op papier was hij kansloos tegen Kafelnikov, in de praktijk kansrijk. Verkerk had niets te verliezen tegen de 29-jarige Rus, ooit nummer van de wereld die na de Russische winst in de Daviscup zijn belofte om te stoppen schond en doortenniste.

Ontspannen

Verkerk ging in alle wedstrijden simpelweg uit van zijn eigen kwaliteiten, oogde ontspannen en tracteerde Kafelnikov op zijn gevarieerde arsenaal. Hij won de eerste set zonder een breekpunt tegen, 6-4. Pas diep in de tweede set kreeg hij breekpunten tegen. Bij 3-4 redde hij zich bekwaam, bij 5-6 verzilverde Kafelnikov het tweede wedstrijdpunt (5-7). Het leek erop dat de routinier de finale tegen de Nederlandse debutant in zijn voordeel had laten kantelen.

Het was niet waar. In de derde set scoorde Verkerk meer punten op de opslag van Kafelnikov dan andersom. Twee keer werkte de Rus een breekpunt weg. Zijn ontsnappingskunst was trouwens fenomenaal in deze wedstrijd van zeer hoog niveau. Verkerk bleef aces produceren: 29 in deze partij voor een fantastisch toernooitotaal van 108. Dit betekende 21,6 per wedstrijd.

Kafelnikov kwam met hulp van de umpire, die een uitbal goedkeurde, met moeite op 5-4. In diens volgende opslagbeurt brak Verkerk bij de tweede mogelijkheid. Het uitserveren was zenuwslopend, maar kon niet misgaan omdat Kafelnikov zich al neerlegde bij de onvermijdelijke nederlaag.

"Dit is het moment, dacht ik", zei Verkerk na afloop, "pak de kans. Het is gelukt. Ik kan mijn gevoelens moeilijk verwoorden. Wel weet ik dat het harde werken dat ik de laatste tijd heb gedaan, in deze mooie week plotseling is uitbetaald."