AMSTERDAM - De strijd om de titel in de Amerikaans basketbalcompetitie NBA brandt zaterdag los. Zestien teams maken in de play-offs uit wie medio juni de kampioenschapstrofee boven het hoofd mag tillen.

Vorig jaar won Miami Heat, aan de hand van Dwyane Wade en Shaquille O'Neal, in de finale de best-of-sevenserie met 4-2 van Dallas Mavericks.

Als favoriet voor de NBA-titel wordt Dallas Mavericks genoemd. De ploeg met het beste resultaat in de NBA dit seizoen, met 67 overwinningen in 82 wedstrijden, heeft met de belangrijkste Most Valuable Player-kandidaat Dirk Nowitzki en Josh Howard, Jason Terry en veteraan Jerry Stackhouse, een zeer sterk team.

San Antonio Spurs

De favorietenrol mag dan voor de Mavs zijn, de titelkoers is absoluut nog niet gelopen. In de Western Conference krijgt het team te maken met Tim Duncans San Antonio Spurs, waarschijnlijk in de halve finale. Als Dallas die ontmoeting wint, is de kans groot dat het in de finale Phoenix Suns ontmoet, met de beste speler van de NBA in de afgelopen twee seizoenen, de Canadees Steve Nash.

De wedstrijden in de eerste ronde van de play-offs zijn stuk voor stuk interessante ontmoetingen. In de Eastern Conference lijkt Detroit Pistons een makkelijke eerste ronde te krijgen tegen Orlando Magic. De vier wedstrijden in het reguliere seizoen werden allemaal gewonnen door de Pistons, wat de kans groot maakt dat de best-of-sevenserie snel beslist is.

Cleveland Cavaliers

Cleveland Cavaliers, met sterspeler LeBron James, treft in Washington Wizards een gehandicapte tegenstander en lijkt eenvoudig door te kunnen stomen naar de halve finale. De twee belangrijkste spelers van de Wizards, Gilbert Arenas en Caron Butler, ontbreken wegens blessures. In het reguliere seizoen won Cleveland twee van de drie wedstrijden. De andere twee ontmoetingen, Toronto Raptors tegen New Jersey Nets en Chicago Bulls tegen Miami Heat, leveren waarschijnlijk meer spanning op.

In de Western Conference barst de strijd eigenlijk pas in de tweede ronde van start. Zo ongeveer iedereen gaat er vanuit dat Dallas de Golden State Warriors verslaat, San Antonio, met de Nederlander Francisco Elson, wint van de Denver Nuggets en dat Phoenix de Los Angeles Lakers opzij zet. Het vierde team in de halve finale komt uit de confrontatie tussen Houston Rockets en Utah Jazz. Houston is in deze wedstrijd favoriet.

Spannend

Ondanks de verwachte overwinningen kan het nog spannend worden in de Western Conference. De Mavs verloren in het reguliere seizoen al hun wedstrijden tegen Golden State Warriors. Phoenix ontmoet bij de Lakers een op revanche gebrande Kobe Bryant. Vorig seizoen schakelden Bryant en zijn team de Suns bijna uit in de eerste ronde van de play-offs. Na een 3-1 voorsprong verloren de Lakers toen alsnog met 4-3.

Programma zaterdag eerste ronde play-offs NBA:

Eastern Conference: Detroit Pistons (1) - Orlando Magic (8); Toronto Raptors (3) - New Jersey Nets (6); Chicago Bulls (5) - Miami Heat (4) Western Conference: Houston Rockets (5) - Utah Jazz (4)