MEERBEKE - De Italiaan Alessandro Ballan heeft zondag bij de heren de 91e editie van de Ronde van Vlaanderen gewonnen. De wielrenner uit de Lampre-ploeg versloeg na 259 kilometer in Meerbeke de Belg Leif Hoste in de sprint. De Italiaan Luca Paolini werd derde, op enkele seconden achterstand.

De Nederlander Karsten Kroon finishte als vierde. Michael Boogerd eindigde als negende. De strijd in de Belgische klassieker kwam pas laat op gang.

Ballan nam op de Muur van Geraardsbergen het initiatief. Hij kreeg Hoste mee. Het tweetal verdedigde in de laatste vijftien kilometer een kleine voorsprong op een jagend groepje. Hoste leek in Meerbeke de sprint te winnen tot Ballan hem toch nog passeerde. "De twee sterkste renners reden op de Muur weg", keek Michael Boogerd terug op de koers.

Cooke

Nicole Cooke won eerder op de dag de Ronde van Vlaanderen voor vrouwen. De Britse wielrenster won na 122 kilometer, tussen Oudenaarde en Meerbeke. De Kazachstaanse Zoelfia Zabirova werd tweede, de Nederlandse Marianne Vos (Team DSB Bank) eindigde als derde.

De Zwitserse Karin Thürig viel op 4 kilometer van de finish aan, ze demarreerde uit een kopgroep van zes. Cooke haalde haar terug en ging in gezelschap van Zabirova verder naar Meerbeke. Vos poogde nog vergeefs het duo te achterhalen, uiteindelijk kwam ze 5 seconden te kort.

Cooke is de opvolgster van de Nederlandse Mirjam Melchers, die de afgelopen twee jaar won. Dit jaar deed Melchers niet mee aan de Ronde, de tweede wedstrijd uit de wereldbekercyclus.