HARELBEKE - Tom Boonen heeft de vijftigste editie van de E3 Prijs Vlaanderen van een record voorzien. De sprinter uit Balen zegevierde zaterdag voor de vierde keer op rij in de Belgische eendagswedstrijd. In Harelbeke versloeg de Belg na 203 kilometer drie medevluchters.

Boonen passeerde Rik van Looy en Jan Raas die de koers tot nu toe ook drie keer op rij hadden gewonnen. Van Looy won later nog een keer en heeft net als Boonen in totaal vier zeges achter zijn naam staan. Michael Boogerd was de beste Nederlander op de veertiende plaats.

Boonen is in de juiste vorm voor de Ronde van Vlaanderen, die zondag 8 april op het programma staat. Afgelopen week zegevierde de Belgische vedette al in Dwars door Vlaanderen. Zaterdag behaalde hij in Harelbeke zijn achtste seizoenszege, exclusief een ploegentijdrit in de ronde van Qatar.

De jubileumeditie van de E3 Prijs kwam zaterdag echt op gang na de Taaienberg, waar de vluchters Stijn Devolder, Philippe Gilbert en Manuel Quinziato gezelschap kregen van Tom Boonen en de Duitser Marcus Burghardt. Daarna voerde de Zwitser Fabian Cancellara een mooi nummertje op door in zijn eentje naar de vijf leiders te fietsen.

Achter de leiders probeerden de Rabo's de schade te beperken. Oscar Freire en Michael Boogerd probeerden in het tweede groepje lange tijd het niet al te grote gat te dichten. Ze kwamen tot een vijftiental seconden, maar konden de hergroepering niet afdwingen.

O'Grady

Stuart O'Grady had meer succes. De Australiër kreeg in eenzame gevecht steun van ploeggenoot Cancellera, die hem na de Kapelberg opwachtte en naar voren bracht. Op de volgende helling moest O'Grady de leiders echter weer laten gaan.

O'Grady werd opgeraapt door achtervolgers Freire en de Italiaan Paolo Bettini. Tijdens de beklimming van de Oude Kwaremont verhoogde Bettini het tempo, waarbij O'Grady later aansloot. Op dertig kilometer van de streep achterhaalden de twee de zes leiders. Bettini reed vervolgens op de voorlaatste helling van de dag weg, maar op de top sloeg het noodlot toe bij de Italiaan. Hij reed zijn versnellingsapparaat de vernieling in, waardoor hij zijn achtervolgers voorbij zag vliegen.

Finish

Op 25 kilometer van de finish waren er vooraan nog vier leiders over: Boonen, Burghardt, Quinziato en Cancellara. De koplopers liepen in de slotfase alleen maar uit op de achtervolgers. In de kopgroep deed niemand tot de slotkilometer een poging een sprint met de rappe favoriet Boonen te voorkomen. Pas in de laatste kilometer probeerde eerst Cancellara het. De winnaar van Parijs - Roubaix in 2006 miste de kracht. "Ik wilde mijn kaarten uitspelen in de sprint met vier, hoewel ik wist dat het zwaar zou worden tegen Boonen", zei de Zwitser.

Na hem deden ook Quinziato en Burghardt nog een kansloze poging. Boonen won vervolgens, ondanks wat kramp in de benen, de sprint.

Warm

"Het was verraderlijk warm in de finale. Toen ik de eindstreep over was, kreeg ik zelfs mijn handen niet meer in de lucht." Hij is klaar voor de Ronde van Vlaanderen.