DOHA - Casey Stoner heeft de start van het wereldkampioenschap wegrace tot een gedenkwaardige gemaakt. De Australische motorcoureur won zaterdag de Grote Prijs van Qatar in de MotoGP-klasse. Hij hield de Italiaanse favoriet Valentino Rossi achter zich. Voor de 21-jarige Ducati-rijder was het de eerste GP-zege in zijn prille carrière.

Stoner demonstreerde op het Losail-circuit van Doha het bijzondere vermogen van zijn nieuwe 800 cc-machine. Hij vocht een indrukwekkende gevecht uit met de voormalig wereldkampioen, die op een Yamaha gaat proberen zijn titel te heroveren. Rossi passeerde zijn jonge Australische rivaal, die aan het slot van de eerste ronde de kop nam, tweemaal maar kon niet voldoende snelheid ontwikkelen om vooruit te blijven.

Fantastisch werk

Stoner finishte uiteindelijk met 2,8 seconden voorsprong als eerste. "Ons team heeft fantastisch werk geleverd", zei de gelukkige winnaar, die vorig seizoen debuteerde in de koningsklasse van de motorsport. "We hadden het tijdens de race even moeilijk. Op sommige stukken van het circuit was Valentino net iets sneller, maar ik kon op het juiste moment alles uit de Ducati halen. Ik denk dat de laatste ronde ook mijn snelste was."

Stoner vertelde dat hij de voortdurende pressie van een grootheid als Rossi niet als zenuwslopend had ervaren. "Het maakt niet uit wie er vlak op je achterwiel zit. Als ze zo hard kunnen meerijden, dan zijn ze ook in staat je te passeren en te winnen. Vorig jaar overkwam me dat in Turkije met Marco Melandri, een paar bochten voor het einde."

Tevreden

Rossi, de afgelopen twee seizoenen de beste in Doha, zei dat hij er alles aan had gedaan. "Vergeleken met de eerste race van vorig jaar is dit een goed resultaat. Ik ben tevreden. Er zit niet veel verschil tussen de Yamaha en de Ducati, maar Casey reed perfect. Ik had geen kans", aldus het Italiaanse idool.

Dani Pedrosa werd op een Honda derde. Dat betekende de vijftigste podiumplaats voor de pas 21-jarige Spanjaard, een record voor iemand van die leeftijd. Zijn Amerikaanse ploeggenoot Nicky Hayden, de wereldkampioen, werd slechts achtste. Loris Capirossi, Carlos Checa en Randy de Puniet vlogen al vroeg in de race van de baan.

Spaans succes

Spaans succes was er in de lichtere categorieën. Hector Faubel was de snelste op zijn 125 cc Aprilia. Hij bleef zijn Hongaarse teammaat Gabor Talmacsi een fractie van een seconde voor. De Tsjech Lukas Pesek stuurde zijn Derbi als derde over de streep. De jeugdige Nederlanders Joey Litjens (21e) en Hugo van den Berg (24e) eindigden in de achterhoede.

Ook in de 250 cc waren de Aprilia's toonaangevend. Jorge Lorenzo was de beste coureur. Hij versloeg Alex de Angelis uit San Marino en zijn landgenoot Hector Barbera.