MELBOURNE - Ervaring gaf de doorslag bij de eerste kwartfinales van de Australian Open. Zonder al te veel moeite bereikten Andre Agassi en Venus Williams dinsdag de laatste vier. De 32-jarige Amerikaan ontdeed zich met 6-3 6-2 6-2 van de acht jaar jongere Fransman Sebastien Grosjean. De oudste van de Williams Sisters won met 6-4 6-3 van de Slowaakse Daniela Hantuchova.

Agassi bewaarde weinig goede herinneringen aan laatste confrontatie met Grosjean op een grandslamtoernooi. De Amerikaan liet zich in 2001 in de kwartfinales van Roland Garros door de Fransman én Bill Clinton verrassen. Agassi raakte volledig de kluts kwijt toen de voormalige Amerikaanse president op de tribunes verscheen en gaf de zege uit handen.

Solide

In Melbourne wist Agassi zijn concentratie van de eerste tot de laatste minuut vast te houden. Mede dankzij zijn solide service hield de veteraan zich moeiteloos staande. Grosjean, in 2001 halve finalist in Australië, werkte hard en liep in de hitte de benen uit zijn lijf. Maar hij was, mede door de vele afzwaaiers, niet bij machte het zijn Amerikaanse opponent moeilijk te maken.

Baselinekoning

Agassi heerste van de baseline. In de derde set was er even sprake van een kleine opleving toen Grosjean zijn eerste servicegame wist te behouden. Hij kreeg voor het eerst in de wedstrijd kansen op de opslag van Agassi, maar kon deze niet verzilveren. Een zwak optreden op zijn eigen service werd hem uiteindelijk fataal.

Het succes in Melbourne verbaast Agassi niet. "Leeftijd telt niet op de baan", concludeerde de Amerikaan. "Het gaat om de ervaring. Bovendien zijn in januari veel jongens nog niet optimaal. Ik kan daarvan profiteren. Ik voel met in het begin van het jaar juist topfit. Mijn spel van vandaag maakt mij erg gelukkig."

Agassi pakte de meeste grandslamzeges bij de Australian Open. Hij won het toernooi in 1995, 2000 en 2001. Tegen Grosjean behaalde hij zijn negentiende overwinnig op rij. Alleen vorig jaar kon hij door een polsblessure op het laatste moment zijn titel niet verdedigen. Op zijn weg naar zijn vierde overwinning moet hij in de halve eindstrijd afrekenen met de Spanjaard Juan Carlos Ferrero of de Zuid-Afrikaan Wayne Ferreira.

Venus Williams

De 22-jarige Venus Williams kon zich tegen de onervaren Daniela Hantuchova (19) zelfs een mindere dag permitteren. Ondanks 32 onnodige fouten sloeg de lange Amerikaanse de tengere Slowaakse van de baan. Ze overklaste haar nerveuze opponente, voor het eerst kwartfinaliste in Melbourne, met haar service. Met een ace van 201 kilometer per uur produceerde Williams de hardste opslag door een vrouw sinds 2001.

"Ik had het niet eens in de gaten", lachte Williams, wiens record staat op 205 km/u. "Over de rest van mijn spel ben ik niet helemaal tevreden. Daniela had misschien ook beter gekund. Maar ik de halve finales bereikt. Daar gaat het om."

Met haar zege kwam Venus Williams, die in de halve finales speelt tegen de Belgische Justine Henin-Hardenne of de Spaanse Virgina Ruano Pascual, weer een stap dichterbij een confrontatie met haar zusje Serena. Bij de afgelopen drie grandslamtoernooien eindigde de familieaangelegenheid in het voordeel van de jongste van de twee. "Aan de finale met Serena denk ik nog niet. Ik moet er eerst nog maar eens zien te komen."