AMSTERDAM - Het NBA-seizoen is driekwart gevorderd en de teams maken zich langzaam op voor de play-offs. Het eerste team, Dallas Mavericks, is met nog twintig wedstrijden te gaan al geplaatst en nog vijftien teams voegen zich daar de komende weken bij.

De teams strijden in vier knock-outrondes om de felbegeerde NBA-titel en de gouden ring die als beloning aan iedere speler van het winnende team wordt uitgereikt. Vorig jaar werd het kampioenschap gewonnen door Miami Heat, met sterspelers Dwyane Wade en Shaquille O'Neal, door de Dallas Mavericks met 4-2 in de NBA-finals te verslaan.

Westen

Dit seizoen wordt vooral in het westen hogeschoolbasketbal gespeeld en wel door twee teams in het bijzonder: Dallas Mavericks en Phoenix Suns. De Mavericks vormen het beste team van de NBA met negen verliespartijen in zestig wedstrijden. Inmiddels zijn ze bezig aan een ongeslagen reeks die zestien wedstrijden voortduurt. De Suns doen het iets minder, maar staan met veertien verliespartijen tweede in de NBA en in de Western Conference.

De twee exponenten van het goede spel van deze teams zijn de voormalige teamgenoten Dirk Nowitzki (Mavericks) en Steve Nash (Suns). Zij speelden zes jaar samen bij de Mavericks, tot Nash in 2004 naar de Suns vertrok. Dat bleek een goede keus van Nash: de afgelopen twee jaar werd hij gekozen tot meest waardevolle speler van de NBA. Dit jaar strijdt hij met zijn oude teammaat, die op dit moment favoriet is, weer om die MVP-titel.

Fransisco Elson

In het westen doen verder de San Antonio Spurs, met Tim Duncan en de Nederlander Fransisco Elson, nog mee in het stuk. De Spurs raken na een matige start steeds beter op dreef en hebben de laatste tien wedstrijden winnend afgesloten. De andere teams uit het westen die een grote kans maken op deelname aan de play-offs zijn Utah Jazz, Houston Rockets, Los Angeles Lakers, Denver Nuggets en Los Angeles Clippers.

Mogelijk mengen ook Minnesota Timberwolves, Sacramento Kings en New Orleans Hornets zich nog in de strijd om een van de acht tickets die in het westen voor de play-offs worden vergeven.

Eastern Conference

In de Eastern Conference is het basketbal dit seizoen van een beduidend lager niveau. Regerend kampioen Miami Heat is geen schim van de ploeg die vorig jaar op het veld stond, mede door langdurige blessures van Wade en O'Neal. Oud-NBA-kampioen Detroit Pistons probeert het nog wel en ook Cleveland Cavaliers van LeBron James, de nummers één en twee in het oosten, doen het aardig, maar zullen in hun huidige vorm waarschijnlijk het onderspit delven in een rechtstreekse confrontatie met de Mavericks of de Suns. Bijrol

De overige teams uit het oosten zullen een bijrol spelen in de strijd om de titel. Gegadigden uit de Eastern Conference voor deelname aan de play-offs zijn verder Washington Wizards, Toronto Raptors, Chicago Bulls, Indiana Pacers en Orlando Magic. De New Jersey Nets en New York Knicks zullen zich de resterende wedstrijden waarschijnlijk ook nog bemoeien met de strijd om een verlenging van het seizoen.

Het reguliere NBA-seizoen duurt tot 18 april. De play-offs beginnen zaterdag 21 april.