NEWCASTLE - AZ treft donderdag in de achtste finales van de UEFA-beker met Newcastle United een tegenstander die volgens trainer Louis van Gaal qua spelopvatting goed valt te vergelijken met FC Utrecht. Tegen die club waren de Alkmaarders de voorbije week twee keer succesvol. In de kwartfinale van de beker was AZ met 1-2 te sterk. Zondag verloor Utrecht voor de competitie in eigen stadion opnieuw: 0-4.

"Net als tegen Utrecht moeten we donderdag niet meegaan in de 'powerplay' van Newcastle", zei Van Gaal. "De persoonlijke duels kunnen we vermijden door goed positiespel. Alleen werkt dat niet altijd. Kijk maar naar de uitschakeling van Barcelona in de Champions League tegen Liverpool. De bestvoetballende ploeg verloor over twee wedstrijden. Engelse ploegen zijn niet zo makkelijk te verslaan, dat geldt ook voor Newcastle."

Van Gaal is niet van plan zijn tactiek te wijzigen. "Er zit wel een kern van waarheid in de kritiek dat AZ niet controlerend kan voetballen. Maar dat willen we ook helemaal niet. Volgens mij houdt heel Nederland, en misschien de hele wereld wel, van AZ wegens ons aanvallende concept. Al is dat wel de moeilijkste speelwijze."

Succes

In het nieuwe jaar leidde de aanvallende speelwijze tot het nodige succes. Onnodige misstappen, zoals in de eerste seizoenshelft, bleven vooralsnog uit. AZ is sinds 27 december 2006 ongeslagen, zowel in de competitie, de UEFA-beker als de KNVB-beker.

Newcastle presteert een stuk wisselvalliger. In de competitie staat de club elfde. Van de in totaal 37 verzamelde punten behaalde Newcastle er 26 in eigen stadion.

Favoriet

Trainer Glenn Roeder drukte AZ nadrukkelijk in de rol van favoriet door onder meer te zeggen dat hij dit seizoen met zijn ploeg nog niet eerder zo'n sterke tegenstander trof. Van Gaal prees op zijn beurt de kwaliteiten van Newcastle. "Als je Albert Luque op de bank kunt houden, heb je heel veel kwaliteit in je ploeg.

Zo'n fantastische voetballer zou bij mij altijd spelen. Dat hij bijna nooit meedoet, geeft ook al aan hoe groot de verschillen in spelopvatting zijn tussen Engelse trainers en trainers uit andere delen van Europa."

Martins

Het grote gevaar van Newcastle komt dit seizoen vooral van de Nigeriaanse spits Obafemi Martins. "Hij is een van de sterkste aanvallers in de Premier League", aldus Van Gaal. "Maar een echte topper ben je pas als je bij een topclub speelt, en dat is Newcastle op dit moment niet. Met welke uitslag ik donderdag tevreden ben? 0-1", besloot de trainer van AZ.

Fitte selectie

AZ kan donderdag beschikken over een fitte selectie. Alle achttien spelers die de Alkmaarders woensdag meenamen naar Engeland zijn klachtenvrij.

Alleen de al langer geblesseerde spelers Rogier Molhoek, David Mendes da Silva, Stijn Schaars, Joey Didulica en Khalid Sinouh bleven in Nederland achter. Middenvelder Simon Cziommer keerde na een spierblessure terug in de selectie.

Vermoedelijke opstelling AZ: Waterman; Steinsson, Jaliens, Opdam en De Cler; Jenner, De Zeeuw, Martens en Boukhari; Arveladze en Koevermans.