L'ALPE D'HUEZ - Renners zwegen en keken stuurs voor zich uit. Ploegleider Erik Breukink probeerde de moed er in te houden. Maar de klim naar L'Alpe d'Huez werd dinsdag niet de gehoopte glorieuze tocht voor de Rabo-ploeg in de Ronde van Frankrijk.

Denis Mentsjov vertoonde voor het eerst deze ronde tekenen van zwakte. Uitgerekend op de "Hollandse berg" verloor de kopman van Rabobank 1 minuut en 11 seconden op Floyd Landis. De Amerikaan, vierde achter ritwinnaar Frank Schleck, nam het geel over van de Spanjaard Oscar Pereiro.

Maar de Rabo's gaven meer prijs. Allereerst de allure waarmee ze vorige week in de Pyreneeën nog Pla-de-Beret opreden. Michael Boogerd, toen de grote roerganger, had een moeilijke dag. Aan de voet van L'Alpe d'Huez kreeg hij tot overmaat van ramp nog een klap op zijn rug van een toeschouwer.

"Ik schrok me rot en kreeg even geen lucht meer." De Hagenaar voerde het niet aan als excuus voor zijn mindere rijden. "Ik ben volle bak naar boven gereden, maar kon het tempo vooraan gewoon niet bijhouden."

Michael Rasmussen, die andere klimgeit van Rabobank, gaf ook terrein prijs toen Landis en de Duitser Klöden al vroeg in de klim een schifting doorvoerden. De Deen, die net als Mentsjov na afloop de lippen stijf op elkaar hield, zag bovendien het zicht op de bergtrui vertroebelen.

Voorsprong

Drager De la Fuente ging mee met een vroege vlucht van 25 renners - van wie Schleck, Cunego en Garzelli vooruit blijven - en breidde zijn voorsprong uit met 28 punten. "Rasmussen had van ons mee gemogen", mokte Breukink, die echter weigerde bij de pakken neer te zitten. "Morgen is er weer een dag."

Toch was de teleurstelling groot in het Rabo-kamp. Op de rustdag was maandag de internationale pers aangeschoven om het verhaal van Mentsjov te horen. De stille Rus liet zich niet verleiden tot grootspraak maar teambaas Theo de Rooij roemde zijn onverstoorbaarheid.

"Die jongen is een echte winnaar. We gaan voor het geel. Afhankelijk van het koersverloop zien we wel wat er verder mogelijk is", keek De Rooij gretig uit naar de confrontatie richting het fameus skioord.

Mindere dag

Maar de ploeg had collectief niet zo'n goede dag, niet meer en niet minder. Mentsjov moest lossen op het moment dat Klöden weer eens aanzette, maar slaagde erin de schade te beperken. "Hij heeft niet heel slecht gereden, hij is nooit geknakt", vond Breukink. "Als een mindere dag maar een dikke minuut kost, kan ik er mee leven."

Veel was er niet gesproken onderweg. "Dat hoeft ook niet. Ik zag dat hij nadat hij gelost was snel weer in zijn ritme kwam. Wij hadden dit niet verwacht maar als Mentsjov nu al gaat wanhopen kan iedereen dat gaan doen. Behalve Klöden misschien."

Evans

Van de vijf favorieten voor de eindzege kreeg de Australiër Evans de zwaarste tik. Mentsjov, de Spanjaard Sastre en Klöden staan nog altijd binnen tweeënhalve minuut van de gele-truidrager.

Maar de Rus zal met het oog op de tijdrit van zaterdag juist winst moeten pakken op Landis. "Ik hoop dat zijn optreden van vandaag geen signaal was voor de rest van de Alpenritten", zei Breukink. "Het is even zuur, maar er is nog genoeg te halen."