De Amerikaanse bokser Leon Spinks is vrijdagavond op 67-jarige leeftijd overleden. Spinks behaalde zijn grootste overwinning in 1978 toen hij toenmalig wereldkampioen in het zwaargewicht Muhammad Ali versloeg.

Ruim een jaar geleden had zijn familie al bekendgemaakt dat Spinks in het ziekenhuis was opgenomen vanwege uitgezaaide prostaatkanker. Hij overleed vrijdag in het bijzijn van enkele vrienden en familieleden, meldt persbureau Reuters.

"Leon ging veerkrachtig de strijd met verschillende ziektes aan. Hij verloor zijn kenmerkende lach nooit", liet een woordvoerder van de familie weten aan Reuters. "Hij gooide de handdoek niet in de ring."

Spinks won in 1976 Olympisch goud in de lichtzwaargewichtklasse. Na slechts zeven profpartijen trad hij in februari 1978 aan tegen Ali en won de wereldtitel op punten. Hij is een van de slechts vijf boksers die ooit van het in 2016 overleden boksicoon wist te winnen. Zeven maanden later namen ze het opnieuw tegen elkaar op, waarbij Ali de titel heroverde.

Spinks probeerde in 1981 en 1986 opnieuw de wereldtitel binnen te slepen, maar trok beide keren aan het kortste eind tegen respectievelijk Larry Holmes en Dwight Muhammad Qawi. Zijn bokscarrière was tegen die tijd grotendeels in verval geraakt en hij had de reputatie opgebouwd meer te feesten dan te trainen.

Zijn laatste gevecht vond plaats in 1995, waarbij de inmiddels 42-jarige Spinks op punten verloor van Fred Houpe.