Belarus mag het WK ijshockey niet langer organiseren. De internationale ijshockeyfederatie IIHF vindt het niet veilig genoeg in het Oost-Europese land en besloot onder grote internationale druk in te grijpen.

Belarus was samen met Letland aangewezen als gastland voor het WK, dat van 21 mei tot en met 6 juni staat gepland. Vanwege de politieke onrust in het land was er veel verzet tegen het organiseren van de eindronde in Belarus, met Minsk als speelstad.

President Alexander Lukashenko laat sinds zijn betwiste overwinning bij de verkiezingen op 9 augustus vreedzame protesten van de bevolking vaak met harde hand neerslaan.

De internationale druk om het WK elders te houden, werd steeds groter. Zo ondertekenden 44 leden van het Europees Parlement onlangs een brief waarin de IIHF werd opgeroepen om Belarus de organisatie van het WK te ontnemen.

Druk werd groter na terugtrekking hoofdsponsor

Afgelopen week nam de druk om het toernooi te verplaatsen verder toe, nadat het Tsjechische autobedrijf SKODA bekendmaakte zich terug te trekken als hoofdsponsor als het toernooi in Belarus zou blijven.

"Het is betreurenswaardig dat we het duo-bid Minsk-Riga moeten intrekken", zei IIHF-voorzitter René Fasel. "We hebben getracht te promoten dat het WK zou kunnen worden gebruikt als een middel ter verzoening en om de sociale en politieke zaken in Belarus tot rust te brengen en een positieve blik vooruit te vinden."

De ijshockeyfederatie benadrukt nog eens dat het WK niet gebruikt dient te worden voor politieke promotie door enige partij. De IIHF erkent dat het niet passend is om Minsk als gastheer te laten fungeren als er grotere zaken spelen en de veiligheid van de teams, toeschouwers en officials van het toernooi in het geding is.

Het is nog niet bekend waar het WK wel wordt gehouden. De internationale ijshockeybond zegt in een verklaring dat de kans aanwezig is dat er ook geen wedstrijden meer in Letland gespeeld worden, maar dat er voor een ander land wordt gekozen.

Lukashenko is zelf een ijshockeyfan. Hij deed in maart nog mee aan een toernooi in Minsk en baarde daar opzien door de uitbraak van COVID-19 te bagatelliseren. "Het is hier net een koelkast, hier zijn geen virussen", zei hij toen.