American football-coach Bill Belichick heeft de uitnodiging van het Witte Huis om de Presidential Medal of Freedom te ontvangen van president Donald Trump afgeslagen. De 68-jarige Amerikaan stond onder grote druk.

Belichick licht zijn het besluit toe in een verklaring, al noemt hij daarin niet expliciet de naam van Trump, die op 20 januari het presidentschap moet overdragen aan Joe Biden. Hij verwijst naar de gebeurtenissen in Washington van vorige week, toen Trump-aanhangers het Capitool bestormden. Bij de ongeregeldheden vielen vijf doden.

"Recentelijk kreeg ik het aanbod om de Presidential Medal of Freedom te ontvangen. Daar was ik zeer door gevleid, door waar de onderscheiding voor staat en uit bewondering voor de personen die hem eerder mochten ontvangen", schrijft Belichick in een statement. De Presidential Medal of Freedom is de hoogste onderscheiding die aan burgers kan worden gegeven in de Verenigde Staten.

"Na het aanbod volgden de tragische gebeurtenissen van afgelopen week en heb ik de beslissing genomen de onderscheiding niet in ontvangst te nemen. Ik ben een Amerikaans burger met groot respect voor de waarden, vrijheid en democratie van ons land."

Bill Belichick schudt in 2017 de hand van Donald Trump.

Bill Belichick schudt in 2017 de hand van Donald Trump.
Bill Belichick schudt in 2017 de hand van Donald Trump.
Foto: Pro Shots

'Schandelijk' als coach medaille accepteert

Belichick is al twintig jaar coach van New England Patriots, dat hij liefst zesmaal naar de winst in de Super Bowl leidde. Trump wilde de succesvolle en geliefde coach, die hem openlijk steunde tijdens de verkiezingen in 2016, in de laatste dagen van zijn presidentschap onderscheiden.

Na de bestorming van het Capitool werd Belichick van verschillende kanten opgeroepen de medaille niet te aanvaarden. Politicus Jim McGovern, die Massachusetts (de staat waar de Patriots vandaan komen) vertegenwoordigt in het Huis van Afgevaardigden, noemde het "schandelijk" als de coach de medaille zou accepteren.

Ook veel fans van de Patriots wilden niet dat hij de onderscheiding van Trump zou aannemen en Belichick besloot daar gehoor aan te geven. Tijdens zijn regeerperiode lag Trump veelvuldig in de clinch met NFL-spelers, die door te knielen voor wedstrijden protesteerden tegen systematisch racisme in de VS.

"Ik weet dat ik mijn familie en de Patriots vertegenwoordig", verklaart Belichick. "In 2020 kwamen door leiderschap binnen onze club gesprekken op gang over sociale gerechtigheid en mensenrechten. Die hebben geleid tot acties, een van de mooiste dingen uit mijn professionele carrière. Doorgaan met die inspanningen en trouw blijven aan het volk, het team en mijn land, wegen voor mij zwaarder dan een individuele onderscheiding."