Bondscoach Max Caldas van de Nederlandse hockeyers denkt dat zijn ploeg op het WK in India beter dan ooit moet zijn om aanspraak te kunnen maken op de wereldtitel.

"En als we dat zijn, kan het nog niet goed genoeg zijn", beseft de 45-jarige Argentijn in aanloop naar de openingswedstrijd van Oranje, aankomende zaterdag tegen outsider Maleisië.

"Ik kan me geen WK herinneren met zo veel kanshebbers op de wereldtitel. De wereldtop in het mannenhockey is echt breder geworden. Winnen is voor ons de enige optie, maar we mikken vooraf nergens op."

Caldas heeft als eerste doel dan ook om de op papier al lastige poule D te overleven, want naast Maleisië (twaalfde op de FIH-ranking) maken ook Duitsland (zesde) en Pakistan (dertiende) daar deel van uit.

"We richten ons nu eerst op Maleisië en daarna op onze volgende tegenstanders Duitsland en Pakistan. We willen groeien in het toernooi, zodat we in de WK-finale op ons best kunnen zijn. Maar we leven van dag tot dag en van wedstrijd naar wedstrijd, daar is mijn selectie op ingesteld."

Voor het eerst sinds 2002 weer zestien deelnemers

Voor de eerste keer sinds 2002 doen er weer zestien landen mee aan het WK. De vier groepswinnaars plaatsen zich direct voor de kwartfinales, de nummers twee en drie gaan naar een tussenronde.

"Ik vind het een interessante opzet", aldus Caldas, die na het vorige WK in 2014 in Den Haag (goud met de Nederlandse vrouwenploeg) overstapte naar het mannenteam (tweede achter Australië).

"Er zit een soort alles-of-nietsgedachte achter, the winner takes it all. Dat spreekt me wel aan. Maar daar schuilt natuurlijk ook gevaar in. Kleinere hockeylanden als Nieuw-Zeeland, Spanje of Ierland kunnen een keer stunten tegen een titelkandidaat."

"Ook Maleisië is daartoe in staat. Ik vind het voor ons een heel linke WK-start, zeker nu die ploeg met Roelant Oltmans als bondscoach wat stabieler is geworden. Bovendien hebben ze een heel goede strafcorner."

Steeds drie rustdagen tussen duels

Nederland heeft in de eerste WK-fase opvallend genoeg steeds drie rustdagen tussen de duels zitten (tegen Maleisië op 1 december, tegen Duitsland op 5 december en tegen Pakistan op 9 december).

"Daar hebben we ons grondig op voorbereid. We hebben relatief veel vrije tijd en die moeten we niet alleen met hockey gaan invullen", laat Caldas weten.

"Een musical bezoeken, zoals de vrouwenploeg afgelopen zomer tijdens het WK in Londen deed, zit er voor ons in India echter niet in. We zullen er niettemin creatief mee omgaan."

Nederland won in 1998 in Utrecht voor de derde en laatste keer de wereldtitel. De ploeg van de toenmalige bondscoach Hans Jorritsma was destijds in de finale na verlenging met 3-2 te sterk voor Spanje.