De ervaren NBA-coach Flip Saunders is zondag op 60-jarige leeftijd overleden. Hij leed al enige tijd aan kanker.

Zijn laatste club Minnesota Timberwolves maakte het trieste bericht bekend op de eigen site.

Saunders begon zijn loopbaan in de NBA in 1995 bij de ploeg uit Minneapolis en keerde daar twee jaar geleden terug als technisch directeur. Vorig seizoen fungeerde hij ook als coach van Minnesota.

De Timberwolves maakten in augustus bekend dat de Amerikaan de ziekte van Hodgkin, een vorm van kanker, had en dat het onbekend was wanneer hij terug zou keren bij de club. Assistent Sam Mitchell werd voor onbepaalde tijd aangesteld als de coach van de 'Wolves'.

Eigenaar Glen Taylor bevestigde afgelopen vrijdag nog dat Saunders een complicatie had gehad en het hele seizoen, dat dinsdag van start gaat, zou moeten missen.

Pistons

Saunders bereikte in zijn eerste periode als coach van de Timberwolves aan de hand van sterspeler Kevin Garnett acht jaar op rij de play-offs, maar zijn ploegen reikten nooit tot de NBA-finale.

Sinds zijn vertrek in 2005 wist Minnesota zich echter nooit meer te plaatsen voor de beslissende fase van Amerikaanse basketbalcompetitie.

In 2005 stapte Saunders over naar de Detroit Pistons, die onder zijn hoede drie jaar op rij strandden in de finale van de Eastern Conference.

Na zijn ontslag in Detroit ging Saunders vanaf 2009 aan de slag bij de Washington Wizards. Daar werd hij na een slecht begin van het seizoen 2011-2012 ontslagen.