Bondscoach Toon van Helfteren had nóg wel een maand willen trainen met de Nederlandse basketballers voor het Europees kampioenschap. Maar twee maanden voorbereiding was al een bijzondere luxe voor Oranje, dat zaterdag in Zagreb hun eerste optreden op een EK sinds 1989 beleven.

"Een coach is nu eenmaal nooit tevreden. Er zit nog rek in dit team. We hebben in de oefencampagne veel kunnen doen en ook veel vooruitgang geboekt, maar wonderen mogen we niet verwachten.''

Oranje was 26 jaar afwezig op het EK en plaatste zich vorige zomer heel verrassend voor de eindronde van 2015. Het leidde tot de vorming van het Nederlands Mannen Team, een stichting van voornamelijk oud-internationals die Oranje onder zijn hoede heeft genomen, zowel organisatorisch als financieel. Doel is het Nederlands team de komende vijf jaar terug te brengen naar de Europese subtop.

"We zaten tot vorig jaar niet bij de beste 25 landen en horen nu bij de beste 24. Het zou mooi zijn als we na dit EK kunnen zeggen dat we bij de beste zestien horen en we er in nabije toekomst steeds bij zijn op het EK'', aldus Van Helfteren, die als coach en speler een schat aan ervaring heeft.

Traningskampen

Het NMT slaagde erin een uitgebreide oefencampagne voor Oranje op te zetten, met trainingskampen en toernooien in IJsland, Italië, Estland en Griekenland.

"Voor we aan die trip begonnen, hebben we hard gewerkt aan de fysieke gesteldheid van de selectie. Heel veel krachttraining'', vertelt de coach.

"Verdedigend zit het nu goed in elkaar. De rebound loopt goed en het balverlies beperken lukt ook steeds beter. Alleen de aanval is nog niet top. Het begint wel te draaien, maar we hebben nog niet een wedstrijd gespeeld waarin alles op zijn plaats viel.''

Oranje moet het hebben van de teamprestatie, zegt Van Helfteren. "We hebben geen type LeBron James of Michael Jordan in de ploeg. De inbreng van alle spelers is nodig en dat zie je ook in de scores. De ene keer is Kees Akerboom de topschutter, de andere keer Roeland Schaftenaar of Henk Norel. In de laatste oefenwedstrijd tegen Turkije noteerden Charlon Kloof en Worthy de Jong meer dan twintig punten en dat is veel voor Oranje-begrippen.''

Het Nederlands team opent het EK tegen Georgië en treft daarna Macedonië, Slovenië, Kroatië en Griekenland. "Ik hoop dat we winnen van de eerste twee. De laatste drie zijn de zwaarste tegenstanders. Toch hebben we wedstrijden tegen grote landen nodig om ervaring op te doen en er zelf beter van te worden.''