Voor degenschermer Bas Verwijlen vallen de eerste Europese Spelen die vrijdag worden geopend in Bakoe precies tussen de EK en de WK in, maar de Nederlander heeft nooit overwogen om het nieuwe evenement in Azerbeidzjan over te slaan.

"De Europese Spelen zijn niet mijn belangrijkste toernooi van het jaar, maar worden misschien wel mijn mooiste toernooi van het jaar", aldus Verwijlen in gesprek met NU.nl.

De schermer, die afgelopen weekend elfde werd bij de EK in Montreux, is een van de meer ervaren sporters in de 118-koppige Nederlandse ploeg voor de Europese Spelen. De 31-jarige Brabander stond al twee keer op de Olympische Spelen met een achtste plaats in Peking (2008) en een dertiende plek in Londen (2012).

Een derde olympische deelname volgend jaar in Rio de Janeiro is voor Verwijlen het belangrijkste doel. "En de EK en WK (13 tot en met 19 juli in Moskou, red.) tellen voor mij wel mee voor kwalificatie voor de Olympische Spelen en de Europese Spelen niet."

"Maar ik vind het een heel mooie eer dat ik namens Nederland op de eerste 'European Games' ooit mag uitkomen. Ik heb heel veel mooie toernooien meegemaakt, EK's, WK's, Universiades, Olympische Spelen, maar dit gaat toch ook weer heel speciaal worden."

Het voordeel voor Verwijlen is dat hij maar tweeënhalve dag in Bakoe zal zijn. Waar sporters bij de Olympische Spelen vaak het hele evenement in de gaststad zitten, daar komen de meeste atleten bij de Europese Spelen pas vlak voordat ze in actie komen aan en vertrekken ze ook snel weer uit Azerbeidzjan.

"Met zo'n schema is het goed te plannen", aldus Verwijlen, die in actie zal komen op woensdag 24 juni. "Natuurlijk was het makkelijker geweest als ik me deze maand alleen maar hoefde te focussen op de Europese Spelen, maar we hebben als schermers altijd een heel druk programma, dus ik ben het wel gewend."

Pittig

De veelvoudig Nederlands kampioen, die sinds kort weer door zijn vader wordt begeleid, zal in topvorm moeten zijn voor een goede prestatie in Bakoe, want de concurrentie is groot.

"Het deelnemersveld is sterker dan bij een EK. Je moest bij de beste veertien individuele schermers op de geschoonde Europese lijst staan om je te kwalificeren voor de Europese Spelen en dat is behoorlijk pittig."

Ook dat gegeven zorgt ervoor dat Verwijlen het nieuwe evenement, dat net als bijvoorbeeld de Pan American Games en de Asian Games een continentale tegenhanger moet worden van de Olympische Spelen, hoog inschat.

"Voor Nederlanders is het echt heel nieuw, wij zijn daar als land altijd wat terughoudend in. Dit kán heel groot worden, maar dat ligt natuurlijk ook aan de media-aandacht die het evenement gaat krijgen."

Verwijlen, die hersteld is van de knieblessure waarmee hij eerder dit jaar kampte, heeft goede hoop dat hij een goed resultaat kan neerzetten in Bakoe. "Als ik mijn beste schermen laat zien, dan zit een medaille er zeker in. Ik heb er in ieder geval heel veel zin in."