Het Major League Baseball-seizoen begint zondag voor het eerst sinds 1996 zonder Derek Jeter. De Nederlander Didi Gregorius heeft de lastige taak om de legendarische korte stop op te volgen bij de New York Yankees.

"Het is onmogelijk dat ik Derek kan zijn. Ik wil gewoon dat mensen zien dat ik mezelf ben, Didi", vertelde Mariekson 'Didi' Gregorius aan de lokale krant The Record.

De 25-jarige geboren Amsterdammer weet dat hij de plaats inneemt van een van de meest populaire en succesvolle honkballers uit de recente geschiedenis. Veertienvoudig 'All-Star' Jeter was een sleutelspeler voor de kampioensteams van de Yankees in 1996, 1998, 1999, 2000 en 2009 en was sinds 2003 aanvoerder van de 'Bronx Bombers'.

De Amerikaan besloot zijn carrière vorig seizoen echter op 40-jarige leeftijd en de Yankees trokken begin december via een ruil met de Arizona Diamondbacks Gregorius aan als diens vervanger.

"Ik was wel een beetje verrast door die deal", gaf de Nederlander toe tegen Bleacher Report. "Maar het is geweldig om als korte stop te spelen voor de Yankees na Jeter. Al zie ik mezelf niet als zijn vervanger."

Statistieken

Het spreekt in het voordeel van Gregorius dat hij verdedigend een betere speler is dan Jeter, die zeker naarmate hij ouder werd een steeds kleiner gedeelte van het binnenveld kon afdekken.

Aan slag kan hij sinds zijn MLB-debuut in 2012 voor de Cincinnati Reds echter niet tippen aan de statistieken van 'The Captain', die zijn loopbaan afsloot met een slaggemiddelde van 0.310 en met 3.465 honkslagen de nummer zes op de eeuwige ranglijst is.

De linkshandige Gregorius kwam vorig jaar in dienst van de Diamondbacks niet verder dan 61 honkslagen in 270 slagbeurten, goed voor een slaggemiddelde van .226.

"Ik leg mezelf geen druk op", benadrukte Gregorius, die in de winter getraind heeft met Hensley Meulens, de 'hitting coach' van regerend kampioen San Francisco Giants die in 2013 hoofdcoach van Nederland was bij de World Baseball Classic. "Ik ga het seizoen relaxed in. Het gaat erom dat ik elke wedstrijd het beste uit mezelf haal, daar maak ik me druk om.”

Overige Nederlanders in de MLB

Xander Bogaerts (korte stop, Boston Red Sox). De 22-jarige Arubaan speelde vorig seizoen zijn eerste volledige jaar in de Major Leagues. Het grote talent begon heel aardig, maar kwam in de maanden juni, juli en augustus niet verder dan een zeer matig slaggemiddelde van .161.

Bogaerts, die in 2013 indruk maakte door aan het eind van het seizoen een basisplaats te veroveren bij de latere kampioen Red Sox, is desondanks nog steeds een heel belangrijk onderdeel van de toekomst in Boston en zal ook dit jaar normaal gesproken de vaste korte stop van de ploeg van manager John Farrell zijn.

Kenley Jansen (werper, Los Angeles Dodgers). De op Curaçao geboren Jansen moet de eerste vijf weken van het seizoen missen na een voetoperatie half februari, maar de 27-jarige rechtshandige werper zal na zijn verwachte rentree in mei zijn rol als vaste 'closer' van de Dodgers weer op zich nemen.

De voormalig catcher is al sinds 2012 de man bij de ploeg uit Los Angeles die een voorsprong in de laatste inning over de streep moet trekken; vorig seizoen lukte hem dat 44 keer in 49 pogingen. Jansen is zo een zeer belangrijke schakel bij de titelkandidaat die met een salarispost van circa 220 miljoen euro de duurste selectie in de MLB heeft.

Jonathan Schoop (tweede honkman, Baltimore Orioles). De 23-jarige Schoop speelde vorig jaar zijn eerste volledige MLB-seizoen als vaste tweede honkman bij de Orioles en liet zijn talent zien met zestien homeruns en goed spel in het veld.

Zijn slaggemiddelde van .209 en zijn 122 keer drie slag in 455 slagbeurten zijn wel voor verbetering vatbaar in zijn achtste jaar in de organisatie van de Orioles, die vorig seizoen pas in de halve finales van de play-offs werden uitgeschakeld.

Andrelton Simmons (korte stop, Atlanta Braves). De 25-jarige Curaçaose honkballer debuteerde in 2012 voor de Braves en heeft zich sindsdien geprofileerd als een van de beste verdedigers in de Major Leagues. Aan het eind van vorig seizoen kreeg hij voor het tweede jaar op rij de Golden Glove, de prijs voor beste verdediger op zijn positie.

Simmons is aan slag voorlopig nog niet bovengemiddeld, met vorig jaar een slaggemiddelde van .244, maar in de voorbereiding op het nieuwe seizoen maakte hij indruk met zestien honkslagen en twaalf binnengeslagen punten in 47 slagbeurten.

Pedro Strop (werper, Chicago Cubs). De zoon van een Antilliaanse vader en een moeder van de Dominicaanse Republiek verhuisde tijdens het seizoen 2013 van de Baltimore Orioles naar de Cubs en ontwikkelde zich vorig jaar tot een belangrijk onderdeel van de 'bullpen' van de ploeg uit Chicago.

De Cubs hebben afgelopen winter met Joe Maddon een van de meest gerespecteerde managers uit de MLB vastgelegd en de hoop is dat de 'Lovable Losers', die sinds 1908 wachten op een nieuw kampioenschap, vanaf dit jaar weer mee kunnen gaan spelen om de titel.

Jurickson Profar (korte stop, Texas Rangers). Het 22-jarige in Willemstad geboren talent heeft een schouderoperatie ondergaan in februari en mist naar verwachting zijn tweede volledige seizoen op rij.