De Australische rugbyclub Gold Coast Titans is overgenomen door de National Rugby Leaugue (NRL) nadat vijf spelers zijn aangeklaagd wegens het bezit van of handelen in cocaïne.

De baas van de rugbyliga Dave Smith zei dinsdag dat de overname de club een nieuwe start moet bieden en in de competitie moet houden, aldus de BBC.

Vrijdag werd bekendgemaakt dat justitie de vijf rugbyspelers vervolgt en dat ze waarschijnlijk in maart voor de rechter komen.

Ze zijn volgens een speciale onderzoekscommissie die drugscriminaliteit onder de loep neemt, gesnapt toen ze tussen augustus en december vorig jaar contacten hadden met een drugsbende om cocaïne te regelen voor teamgenoten en/of familie en vrienden. De club heeft ze geschorst.

Het was een nieuwe klap voor de Titans die al in ernstige financiële problemen verkeerden.

Meer arrestaties

Het drugsschandaal bij de rugbyclub is niet het enige in de sportieve Oost-Australische stad. De speciale onderzoekscommissie, de Misdaad en Corruptiecommissie (CCC), heeft aangekondigd dat ze deze of komende week meer arrestaties verwacht van sporters of ex-sporters die banden met een cocaïnebende hebben.

Het onderzoek van de CCC was gestart tegen een grote drugsbende in het zuidoosten van de deelstaat Queensland.

Een van de sleutelfiguren in die bende zou John Touma zijn, een ex-rugbyspeler uit Sydney. Hij werd eerst in de gaten gehouden als verdachte van cocaïnehandel. Toen zou zijn gebleken dat hij een reeks sporters tot zijn klantenkring kon rekenen, aldus Australische media.