Zelfs een vinger die uit de kom schoot kon Arvin Slagter, de aanvoerder en meest ervaren speler van het Nederlandse basketbalteam, woensdagavond niet tegenhouden om Oranje voor het eerst in 25 jaar naar het EK te leiden.

"We hebben op het veld laten zien wat voor ploeg we zijn", vertelde Slagter met een grote zak ijs om zijn hand aan NU.nl. "We hebben echt voor elkaar gevochten."

De 28-jarige guard zette Nederland in de beslissende wedstrijd om de EK-kwalificatie tegen Montenegro (68-55) in het tweede kwart op het goede spoor, maar na een driepunter schoot de pink van zijn rechterhand uit de kom. De medische staf zette de vinger terug op zijn plek, maar Slagter had zichtbaar veel pijn.

"Worthy de Jong speelde ook met een scheurtje in zijn pees, iedereen had pijntjes", aldus de captain, die de wedstrijd gewoon uitspeelde en eindigde als topscorer van Oranje met 15 punten. "Dat geeft aan hoe graag we dit wilden, dat we er alles voor over hadden om naar het EK te mogen."

Roeland Schaftenaar (foto), met 14 punten in Leiden ook weer zeer belangrijk, keek met bewondering naar zijn ploeggenoot. "Arvin zit al het langste bij Oranje. Zeker voor hem is dit heel bijzonder."

Bizar

Ook omdat niemand voor de start van de EK-kwalificatie in een groep met Israël, Montenegro en Bulgarije had verwacht dat Nederland een kans zou hebben om bij de eerste twee te komen.

"Niemand geloofde in ons - en wij geloofden er misschien ook maar nauwelijks in", stelde de 26-jarige Schaftenaar, die in Amerika is opgeleid bij de universiteit Oregon State en de laatste jaren op het een na hoogste niveau in Spanje speelt.

"Dat wij nu twee keer van Montenegro winnen… Ik vraag me af of Nederland ooit eerder van een ploeg uit het voormalige Joegoslavië had gewonnen. Het is bizar dat we nu het EK gehaald hebben."

Beenruimte

De omstandigheden waarmee de ploeg van bondscoach Toon van Helfteren moest omgaan, waren "heel lastig voor iedereen", zei Schaftenaar. "Niemand kreeg betaald. En de reizen waren slopend met vroege vluchten, veel overstappen en weinig beenruimte."

"Niks was optimaal", voegde Slagter toe. "Maar daar konden we niets aan veranderen. We begonnen met een heel jong team, maar we hebben grote sprongen gemaakt met hulp van de technische staf en de sponsoren die wel hun nek hebben uitgestoken."

"We waren hier misschien niet met de beste jongens, maar we hebben hard gewerkt en hadden de intrinsieke motivatie om een zo goed mogelijk Nederlands mannenteam neer te zetten. Kwalificatie voor het EK is dan de mooiste beloning die er is."

Basketballers na zege op Montenegro naar EK | Trotse bondscoach Van Helfteren: 'Dit hadden we nooit verwacht'