In de Tour van volgt verslaggever Charlie Bootsman elke week een renner die actief is in de Ronde van Frankrijk. In de eerste week Tom Veelers van Giant-Shimano.

Het zijn even wat mindere dagen voor Veelers, al mag dat ook wel na drie ritzeges van zijn kopman Marcel Kittel. Op donderdag haperde de sprinttrein voor het eerst deze Tour en inmiddels is het klimmen, zijn minst favoriete onderdeel van het wielrennen, begonnen.

Na de hosannastemming bij Giant-Shimano ging het donderdag in Reims even mis. De renners raakten elkaar kwijt in de finale en Kittel moest zelfs lossen. Kan gebeuren na drie keer winnen, zou je zeggen, maar de verslagenheid was groot na de finish.

"Alle neuzen stonden in die etappe niet dezelfde kant op", zegt Veelers later over het voorval dat uitgebreid besproken is in het hotel. "We hebben gesprekken gevoerd, iedereen heeft aangegeven wat beter had gemoeten. De conclusie is dat we een beetje in paniek raakten." Felle discussies onderling zijn het niet geworden. "We weten waar het op misgegaan is en iedereen heeft wel een aandeel."

Emotie

Meteen na de etappe was er wat irritatie, bijvoorbeeld bij Tom Dumoulin tegen een verslaggever van Radio 1: "We hadden Marcel gewoon terug moeten halen." Veelers reageerde al tijdens het interview: "Tom, doe even normaal."

Het leek er even op of dé man van de leadout zijn zes jaar jongere naamgenoot even terecht wees, maar het zat zo. "Hij zat voorin en wist helemaal niet dat Marcel aan de limiet zat. Terughalen was niet mogelijk. Tom is gewoon eerlijk en dat is fijn, maar vaak is er na een finale ook bepaalde emotie. We verweten elkaar allemaal wat, het helpt niet om daarover door te gaan."

Veelers bekijkt de eerste hapering in de succesformule van de sprinttrein positief. "We staan daardoor wel weer met beide benen op de grond en leren die drie etappe-overwinningen meer te waarderen. We weten nu hoe goed we kunnen zijn."

Op de limiet

De miscommunicatie binnen de ploeg zorgde er wel voor dat Veelers voor eigen succes mocht gaan, iets wat hij nog kende uit 2012 toen Kittel snel moest afstappen in de Tour. Een zevende plaats was het resultaat. "Mooi om een keer voor mijn eigen kans te gaan, maar ik weet dat ik voor het podium sprint en niet zo snel voor de overwinning. Over een tweede of derde plaats wordt nooit meer gepraat, dan bereid ik liever een sprint voor die gewonnen wordt."

Dat voorbereiden van de sprints zit er voorlopig niet in voor Veelers. Het is vanaf nu klimmen geblazen in de Tour. De Tukker ging twee jaar geleden nog op hoogtestage om zich daarop voor te bereiden, maar heeft dat sindsdien niet meer gedaan. "De Giro was mijn hoogtestage en dat was zwaar genoeg. Op tijd binnenkomen is het enige devies. Af en toe zal ik echt op die limiet rijden, maar ik overleef het wel. Zaterdag is gelukkig nog wel goed te doen."

Daar kunnen we Veelers aan houden. Hij wordt een dag later 176e op ruim twintig minuten van winnaar Blel Kadri. Slechts acht renners komen later binnen, onder wie zijn kamergenoot Dries Devenyns en rode lantaarndrager Cheng Ji, de eerste Chinees in de Tour die volgens Veelers overigens verschrikkelijk snurkt. Een dag later eenzelfde scenario, maar opnieuw haalt de kern van de sprinttrein zonder veel problemen de tijdslimiet.

Nachtmerries

Voor niet-klimmers geldt trouwens een streng regime op de dag voor een bergetappe. Kijk absoluut niet in het rondeboek, want daar komen alleen maar nachtmerries van. "In de Giro heb ik mezelf aangeleerd om pas op de ochtend voor de koers het rondeboek te pakken om te kijken hoe het er allemaal uitziet. Als ik dat de nacht van tevoren ga doorpluizen lig ik wakker en denk ik: oh fuck, wat gaat er allemaal gebeuren?"

Veelers is een specialist op het vlakke terrein en die houden niet van klimmen. Teambaas Iwan Spekenbrink noemde hem eerder deze Tour niet voor niets 'de beste leadout man die er rondrijdt'. Zijn prestaties leverde Veelers veel digitale felicitaties op. "Ik lees al die berichten, maar heb niet met veel mensen contact tijdens een grote ronde. Ik wil goed rusten en niet de hele tijd met een telefoon in de hand zitten. Als ik ga antwoorden, krijg ik meteen een vraag terug. Dan blijf ik bezig, gelukkig zijn het meestal bekenden die wel weten hoe het zit."