De play-offs in de Western Conference van de NBA beloven zeer spannend te worden, aangezien alle acht ploegen minimaal 49 van de 82 wedstrijden in het reguliere seizoen hebben gewonnen.

Vanaf zaterdag gaan zestien teams, de beste acht uit de Eastern en de beste acht uit de Western Conference, in twee maanden bepalen wie de Miami Heat op gaat volgen als kampioen in de Amerikaanse basketbalcompetitie.

De uiteindelijke kampioen zal vier rondes succesvol door moeten komen. Elke serie is een 'best-of-seven', wat betekent dat de eerste ploeg met vier zeges doorgaat.

Vandaag een vooruitblik op de play-offs in het westen. Bekijk hier de preview op de play-offs in de Eastern Conference.

Achter de ploegen staat tussen haakjes het aantal gewonnen en verloren duels in het reguliere seizoen.

1. San Antonio Spurs​ (62-20)

Topscorer: Tony Parker (gemiddeld 16,7 punten per wedstrijd)

Vorig seizoen: Verliezend finalist

Al jaren wordt er aan het begin van een NBA-seizoen gezegd dat de San Antonio Spurs te oud zijn om voor de titel te spelen en elk jaar logenstraft de ploeg uit Texas die uitspraak, ook in het jaar na de zeer teleurstellende nederlaag na zeven wedstrijden in de NBA Finals tegen de Miami Heat.

Sinds het seizoen 1997-1998 haalden de Spurs altijd de play-offs en die reeks van zeventien jaar is met afstand de langste op dit moment in de NBA.

Niet toevallig begon de serie toen Tim Duncan in 1997 als de eerste keuze in de 'draft' naar San Antonio toog. De power forward, inmiddels bijna 38, draagt nog altijd 29 minuten, 15 punten en 10 rebounds per wedstrijd bij. 

Samen met Tony Parker - de 31-jarige Fransman met een Nederlandse moeder - en de Argentijn Manu Ginobili (36) vormt Duncan al twaalf jaar de kern van de ploeg van succescoach Gregg Popovich, die sinds 1996 aan het roer staat bij de Spurs en in die periode vier keer NBA-kampioen werd (in 1999, 2003, 2005 en 2007). 

Het systeem van 'Pop' is gebaseerd op balcirculatie en onbaatzuchtig teamspel en de Dallas Mavericks, de tegenstander in de eerste ronde, zijn daar traditioneel slecht tegen gewapend. De Spurs wonnen dit seizoen alle vier de wedstrijden van de lokale rivaal.

2. Oklahoma City Thunder (59-23)

Topscorer: Kevin Durant (gemiddeld 32,0 punten per wedstrijd)

Vorig seizoen: Uitgeschakeld in halve finale Western Conference

"Ik ben er klaar mee om tweede te worden, ik ben mijn hele leven al tweede", zo vertelde Kevin Durant vorig jaar aan Sports Illustrated.

De superster van de Thunder is de beste scorer in de NBA - hij eindigde dit jaar voor de vierde keer in de laatste vijf jaar als topscorer van het reguliere seizoen - maar de 25-jarige forward heeft in zijn eerste zes seizoenen nog maar één keer de NBA Finals gehaald. In 2012 verloor Oklahoma City in vijf wedstrijden van de Miami Heat.

Durant zette in 2013-2014 met 32 punten per duel een persoonlijk record neer en schoot zeker in de periode dat Russell Westbrook, de andere ster van de Thunder, moest toekijken vanwege een blessure zijn ploeg bijna in zijn eentje naar een toppositie in het westen.

De play-offs van vorig jaar hebben echter aangetoond dat de ploeg van coach Scott Brooks zonder Westbrook geen kampioen zal worden. De explosieve point guard is inmiddels weer fit en zal Durant moeten helpen om dit jaar eindelijk een keer eerste te worden.

3. Los Angeles Clippers (57-25)

Topscorer: Blake Griffin (gemiddeld 24,1 punten per wedstrijd)

Vorig seizoen: Uitgeschakeld in eerste ronde

De Clippers waren tot 2011 het lachertje van de NBA én van Los Angeles met slechts vier optredens in de play-offs in 27 jaar.

Dat veranderde toen aan het begin van het seizoen 2011-2012 Chris Paul, door velen gezien als de beste point guard in de NBA, naar de Clippers verhuisde en zich voegde bij de jonge, hyperatletische ster Blake Griffin.

Sindsdien troeven de Clippers in eigen stad de Lakers af, maar onder coach Vinny Del Negro lukte het niet om ver te komen in de play-offs. Daarom werd voor deze jaargang topcoach Doc Rivers, die in 2008 kampioen werd met de Boston Celtics, aangetrokken om voor het laatste stapje te zorgen.

Rivers heeft er al voor gezorgd dat de Clippers statistisch de beste aanval in de NBA hebben en dat met 57 overwinningen het meest succesvolle jaar uit de clubhistorie is neergezet. Voor succes in de play-offs moet de 52-jarige coach hopen dat zijn defensie onder leiding van de zich sterk ontwikkelende center DeAndre Jordan goed genoeg zal blijken te zijn.

 4. Houston Rockets (54-28)

Topscorer: James Harden (gemiddeld 25,4 punten per wedstrijd)

Vorig seizoen: Uitgeschakeld in eerste ronde

De Houston Rockets waren de winnaars van het voorseizoen door met Dwight Howard de beste transfervrije speler vast te leggen. De 2.11 meter lange center, die in 2009 de Orlando Magic naar de Finals leidde, had een dramatisch seizoen achter de rug bij de Los Angeles Lakers en zag meer in de jonge maar zeer talentvolle selectie van de Texanen.

De aanwezigheid van James Harden speelde daarbij een belangrijke rol. De 24-jarige guard met de karakteristieke baard heeft zich in twee seizoenen bij de Rockets ontwikkeld tot een van de beste spelers in de NBA en eindigde dit jaar als vijfde op de topscorerslijst.

Verdedigen is echter nooit het sterkste punt geweest van 'The Beard'. Howard is in het verleden drie keer gekozen tot de beste verdediger van de NBA en hij heeft er mede voor gezorgd dat de Rockets dit seizoen statistisch een betere defensieve ploeg zijn geworden.

De ploeg van coach Kevin McHale mag in de komende twee maanden bewijzen dat de vooruitgang groot genoeg is om voor de prijzen te kunnen spelen.

5. Portland Trail Blazers (54-28)

Topscorer: LaMarcus Aldridge (gemiddeld 23,2 punten per wedstrijd)

Vorig seizoen: Niet in play-offs

De Portland Trail Blazers waren de grote verrassing aan het begin het seizoen. Na twee matige jaren won de kampioen van 1977 25 van de eerste 32 wedstrijden.

Een sterk verbeterde aanval onder leiding van power forward LaMarcus Aldridge en point guard Damian Lillard (20,7 punten per duel) plus een bredere selectie was daar debet aan.

De ploeg van coach Terry Stotts kreeg na de jaarwisseling enigszins de rekening gepresenteerd van een mindere defensie (statistisch de nummer achttien in de NBA) en een grote afhankelijkheid van het afstandsschot, maar een plek in de play-offs kwam nooit echt in gevaar.

De ploeg uit Portland speelde dit seizoen vier aantrekkelijke wedstrijden tegen de Rockets, de tegenstander in de eerste ronde, maar verloor er wel drie.

6. Golden State Warriors (51-31)

Topscorer: Stephen Curry (gemiddeld 24,0 punten per wedstrijd)

Vorig seizoen: Uitgeschakeld in halve finale Western Conference

Het op papier leukste affiche in de eerste ronde van de play-offs gaat tussen de Golden State Warriors en de Los Angeles Clippers. De twee ploegen uit Californië hebben in het reguliere seizoen in vier wedstrijden (2-2) aangetoond dat ze een gezonde haat jegens elkaar hebben opgebouwd.

Bovendien is het een strijd tussen twee van de beste point guards in de NBA (Stephen Curry en Chris Paul) én een duel tussen de beste aanval (Clippers) en een van de beste defensies van het reguliere seizoen.

Die verdediging van de Warriors kreeg vlak voor de play-offs wel een grote klap te verwerken omdat center Andrew Bogut er vanwege een gebroken rib voor 'onbepaalde tijd' uit ligt.

De 2.13 meter lange Australiër is een van de beste verdedigers onder de borden in de NBA. Zonder hem zal coach Mark Jackson moeten hopen dat Curry (261 rake driepunters in het reguliere seizoen) en Klay Thompson (223 rake driepunters) inderdaad het best schietende guard-duo uit de geschiedenis van de NBA zijn, zoals de oud-speler meermaals heeft beweerd. 

7. Memphis Grizzlies (50-32)

Topscorer: Zach Randolph (gemiddeld 17,4 punten per wedstrijd)

Vorig seizoen: Uitgeschakeld in finale Western Conference

De Grizzlies kenden vorig jaar het meest succesvolle seizoen uit de achttienjarige clubgeschiedenis, dat pas eindigde in de Conference finale tegen de Spurs (4-0). Desondanks werd het contract van coach Lionel Hollins niet verlengd en nam Dave Joerger het over.

De start onder de voormalig assistent was niet best (10-15 na 25 wedstrijden), maar nadat de Spanjaard Marc Gasol, vorig jaar verkozen tot beste verdediger van de NBA, in januari terugkeerde van een blessure ging het weer lopen bij de ploeg uit Memphis.

De ingrediënten bij de Grizzlies zijn nog steeds hetzelfde als vorig jaar: een harde defensie, een relatief laag tempo en weinig driepunters en met center Gasol en power forward Zach Randolph twee fysiek sterke en talentvolle spelers onder de borden.

Dat duo zal het ook de Thunder, tegenstander in de eerste ronde, lastig gaan maken, maar om een kans te maken tegen Oklahoma City zullen point guard Mike Conley (17,2 punten per duel) en de schutters Courtney Lee en Mike Miller ook van buiten de bucket voor scores moeten zorgen.

 8. Dallas Mavericks (49-33)

Topscorer: Dirk Nowitzki (gemiddeld 21,7 punten per wedstrijd)

Vorig seizoen: Niet in play-offs

Dirk Nowitzki is inmiddels 35 jaar oud en bezig aan zijn zestiende seizoen, maar de 2.13 meter lange Duitser is nog steeds goed genoeg om de Dallas Mavericks, de enige ploeg waarvoor hij ooit heeft gespeeld, naar de play-offs te leiden.

Vorig jaar was de meest succesvolle Europese speler in de geschiedenis van de NBA vaak geblesseerd en viel de kampioen van 2011 voor het eerst in twaalf jaar buiten de beste acht ploegen in de Western Conference.

De clubleiding greep in en haalde met de pijlsnelle guard Monta Ellis en de ervaren Spanjaard José Calderon twee flinke versterkingen. Samen met een fitte Nowitzki en de gebleven Vince Carter zorgde het ervoor dat de Mavericks aanvallend weer bij de beste drie ploegen van de NBA horen.

Alle vier deze topschutters staan echter niet bekend om hun defensieve kwaliteiten en daardoor heeft de ploeg van de ervaren coach Rick Carlisle statistisch gezien de slechtste verdediging van de zestien teams in de play-offs. Dat is zelden een recept voor succes in het naseizoen.