Zonder de Los Angeles Lakers, Boston Celtics en New York Knicks - samen goed voor 35 titels - maar met een flink aantal kanshebbers starten zaterdag de play-offs in de NBA.

In de komende twee maanden gaan zestien teams, de beste acht uit de Eastern en de beste acht uit de Western Conference, bepalen wie de Miami Heat op gaat volgen als kampioen in de Amerikaanse basketbalcompetitie.

De uiteindelijke kampioen zal vier rondes succesvol door moeten komen. Elke serie is een 'best-of-seven', wat betekent dat de eerste ploeg met vier zeges doorgaat.

Bekijk ook de preview op de Western Conference.

Achter de ploegen staat tussen haakjes het aantal gewonnen en verloren duels in het reguliere seizoen.

1. Indiana Pacers (56-26)

Topscorer: Paul George (gemiddeld 21,7 punten per wedstrijd)

Vorig seizoen: Uitgeschakeld in finale Eastern Conference

De Indiana Pacers hadden voor dit seizoen maar één doel: ze wilden eerste worden in de Eastern Conference, waardoor ze in tegenstelling tot vorig jaar het thuisvoordeel zouden hebben als ze de Miami Heat treffen in de Conference finale.

De Pacers leken dit seizoen lange tijd onbedreigd op hun doel af te stevenen, maar in de laatste twee maanden stokte de machine volledig.

De aanval - nooit het sterkste punt van de Pacers - leed flink onder de slechte vorm van de pas 23-jarige ster Paul George. De verdediging was bovendien niet meer zo historisch dominant als aan het begin van het seizoen.

Als de Pacers voor de tweede keer na 2000, toen met de Nederlander Rik Smits als belangrijke pion, om de titel willen gaan spelen, zal het de vorm van de eerste maanden terug moeten vinden, beginnend vanaf de eerste ronde tegen de Atlanta Hawks. 

2. Miami Heat (54-28)

Topscorer: LeBron James (gemiddeld 27,1 punten per wedstrijd)

Vorig seizoen: Kampioen

De Miami Heat kunnen de eerste ploeg na de Los Angeles Lakers (2000-2002) worden die drie titels op rij pakt in de NBA. Het reguliere seizoen heeft echter vragen opgeworpen of de inspanningen van de afgelopen drie jaren te veel zijn geweest.

LeBron James is nog steeds de beste allround basketballer ter wereld, maar zijn jaren bij de Cleveland Cavaliers (2003-2010) hebben afdoende aangetoond dat hij het ook niet alleen kan.

Daarom vertrok de 29-jarige viervoudig meest waardevolle speler van de NBA in de zomer van 2010 naar Florida om samen te gaan spelen met twee andere toppers: Dwyane Wade en Chris Bosh.

Het leverde James zijn eerste twee titels op, maar een derde kampioenschap op rij is zo goed als onmogelijk zonder Wade. De 32-jarige guard miste deze jaargang al 28 wedstrijden vanwege verschillende blessures. Maar de hoop in Miami is dat Wade juist door het overslaan van die duels fit zal blijven in de play-offs.

Tegen de Charlotte Bobcats, de tegenstander in de eerste ronde, wonnen de Heat dit seizoen alle vier hun wedstrijden.

3. Toronto Raptors (48-34)

Topscorer: DeMar DeRozan (gemiddeld 22,7 punten per wedstrijd)

Vorig seizoen: Niet in play-offs

De enige NBA-ploeg uit Canada, die sinds de oprichting in 1995 maar één keer een serie in de play-offs won, kende deze jaargang met 48 overwinningen zijn meest succesvolle seizoen in de historie.

De opkomst van de ploeg van coach Dwane Casey begon nadat een van de betere spelers, Rudy Gay, van de hand werd gedaan. Zonder de talentvolle maar vaak inefficiënte forward speelden de Raptors meer als een team, zowel aanvallend en verdedigend, en wonnen ze 41 van de laatste 63 wedstrijden.

De zeer atletische shooting guard DeMar DeRozan ontwikkelde zich in zijn vijfde seizoen tot een van de tien beste scorers in de NBA en point guard Kyle Lowry (gemiddeld 17,9 punten en 7,4 assists) loste in zijn achtste seizoen eindelijk zijn belofte in.

De Raptors wonnen en verloren in het reguliere seizoen twee keer van de Brooklyn Nets, de opponent in de eerste ronde.

4. Chicago Bulls (48-34)

Topscorer: D.J. Augustin (gemiddeld 14,9 punten per wedstrijd)

Vorig seizoen: Uitgeschakeld in halve finale Eastern Conference

De Chicago Bulls begonnen het seizoen met hernieuwde kampioensambities, aangezien vedette Derrick Rose na het missen van een heel jaar door een gescheurde kruisband weer fit was. De meest waardevolle speler van het seizoen 2010-2011 scheurde echter na een maand de meniscus af in zijn rechterknie, waardoor zijn seizoen al weer voorbij was.

Het verklaart waarom de Bulls zeer matig begonnen, maar sinds de jaarwisseling is de zesvoudig kampioen een van de beste ploegen in de NBA. Zoals altijd onder coach Tom Thibodeau behoort de ploeg uit Chicago tot de beste verdedigende ploegen uit de competitie, net name door het sterke spel van center Joakim Noah, de zoon van de Franse oud-toptennisser Yannick Noah.

De Washington Wizards, tegenstander in de eerste ronde, hebben dit seizoen twee van de drie onderlinge duels gewonnen.

5. Washington Wizards (44-38)

Topscorer: John Wall (gemiddeld 19,3 punten per wedstrijd)

Vorig seizoen: Niet in play-offs

Na vijf seizoenen als een van de slechtste ploegen in de NBA hebben de Washington Wizards weer de play-offs gehaald. De ploeg van coach Randy Wittman leunt met name op de jonge en talentvolle guards John Wall (23) en Bradley Beal (20) en een goed schotpercentage van achter de driepuntslijn.

De ervaren schutters Trevor Ariza en Martell Webster hebben de Wizards dit seizoen flink geholpen van afstand, maar vertrouwen op het driepuntsschot is - zeker in de play-offs - een gevaarlijke strategie.

De kampioen van 1978 zal dan ook hopen dat Nene Hilario mee kan doen. De 2.11 meter lange Braziliaan miste dit seizoen 29 wedstrijden vanwege blessures en de ploeg uit Washington presteerde in die duels met name verdedigend een stuk minder.

6. Brooklyn Nets (44-38)

Topscorer: Joe Johnson (gemiddeld 15,8 punten per wedstrijd)

Vorig seizoen: Niet in play-offs

Geen ploeg in de NBA geeft dit seizoen zoveel geld uit aan spelerssalarissen als de Brooklyn Nets.

De Russische eigenaar Mikhail Prokhorov, met een geschat vermogen van 8 miljard euro, kijkt niet op een miljoentje meer of minder en dus voegden in de zomer Kevin Garnett en Paul Pierce zich bij Joe Johnson, Deron Williams en Brook Lopez om op papier een van de beste basisopstellingen in de NBA te creëren.

De start van het seizoen onder de nieuwe coach Jason Kidd, oud-topspeler en vorig jaar nog actief op het veld bij stadgenoot New York Knicks, was echter dramatisch. Lopez was door een blessure al snel definitief uitgeschakeld en de 'oude' Garnett (37) en Pierce (36) hadden moeite om chemie te ontwikkelen met Johnson (32) en Williams (29).

Pas vanaf de jaarwisseling ging het lopen, waardoor uiteindelijk nog relatief eenvoudig de play-offs werden gehaald.

7. Charlotte Bobcats (43-39)

Topscorer: Al Jefferson (gemiddeld 21,8 punten per wedstrijd)

Vorig seizoen: Niet in play-offs

Michael Jordan won als speler zes kampioenschappen en wordt door velen gezien als de beste basketballer ooit, maar als eigenaar van de Charlotte Bobcats is de voormalig vedette van de Chicago Bulls voorlopig nog niet in de buurt gekomen van succes.

In de vorige twee seizoenen verloor de ploeg die volgend jaar de Charlotte Hornets zal heten 120 van de 148 duels. Daarom werd voor deze jaargang in de persoon van Steve Clifford voor het vierde jaar op rij een nieuwe coach aangesteld en dat bleek een goede keuze.

De voormalig assistent van onder meer de Lakers en de Knicks zorgde in zijn eerste seizoen als hoofdcoach voor een flinke verbetering van de verdediging van de Bobcats en het aantrekken van center Al Jefferson bleek een gouden greep voor de aanval van de ploeg.

Een verrassing tegen de Heat in de eerste ronde lijkt zo goed als onmogelijk, maar de kampioen zal de Bobcats niet onderschatten, zei Miami-coach Erik Spoelstra. "Ze zijn een zeer waardige tegenstander."

8. Atlanta Hawks (38-44)

Topscorer: Paul Millsap (gemiddeld 17,9 punten per wedstrijd)

Vorig seizoen: Uitgeschakeld in eerste ronde

De Atlanta Hawks haalden op het nippertje voor de zevende keer op rij de play-offs, de één-na-langste reeks in de NBA op dit moment.

Dit seizoen moest een overbruggingsjaar worden voor de Hawks, die jarenlang bij de beste ploegen in de Eastern Conference hoorden, maar nooit verder kwamen dan de tweede ronde in de play-offs.

Coach Larry Drew werd daarom de wacht aangezegd en Mike Budenholzer, jarenlang assistent bij de San Antonio Spurs, moest de kampioen van 1958 opnieuw op gaan bouwen. Dat werd niet makkelijker door een zware blessure voor sterspeler Al Horford, die dit jaar niet meer zal spelen.

Door de efficiëntie van de weinig spectaculaire Paul Millsap, de snelheid van point guard Jeff Teague en de vele driepunters (185) van schutter Kyle Korver troefden de Hawks de New York Knicks af voor de laatste plek in de play-offs, maar het moet wel heel gek lopen wil het team uit Atlanta hoge ogen gaan gooien in de strijd om de titel.