Voor snowboardster Nicolien Sauerbreij begint vrijdag het wereldbekerseizoen. Ruim twee maanden voordat ze in Sotsji haar olympische titel op de parallel reuzenslalom verdedigt, krijgt de Nederlandse in het Italiaanse Carezza een eerste indicatie waar ze staat.

Sinds haar olympische succes in 2010 werd Sauerbreij nog tweede bij het WK parallelslalom en afgelopen seizoen een keer tweede bij een wereldbekerwedstrijd.

Daarmee kwalificeerde de 34-jarige Amsterdamse zich meteen voor Sotsji. Daar hoopt ze op een herhaling van Vancouver. ''Nouja, met elke medaille zou ik blij zijn.''

Ze heeft dit jaar een extra kans, nu ook de parallelslalom op het olympische programma staat. Maar de top is breder en breder geworden. ''Toen was ik dominant en stond ik vaak op het podium.''

Sauerbreij keerde eind november terug uit de Verenigde Staten waar ze trainde en in een paar kleinere wedstrijden uitkwam. Ze herstelde van een eerder in Oostenrijk opgelopen rugblessure, een kwetsuur die ze misschien wel te 'danken' had aan haar toewijding.

Op zoek naar 'moeilijke omstandigheden', mogelijk vergelijkbaar met die in Sotsji, zocht ze een gletsjer in Oostenrijk op. ''Uiteindelijk maak je het verschil in de top op je mentale kracht. Ik trainde in oktober in omstandigheden waarvan je normaal niet blij wordt. Maar het moet omdat je er straks misschien ook mee te maken krijgt. Dat ik toen wellicht te veel uren draaide, is dat perfectionistische van een sporter.''

Vier componenten

Met een speciale bril die het zicht beperkt vond ze een nieuwe manier om haar coördinatie verder te verbeteren. ''Via via aangekomen, een waanzinnige trainingsmethode. Met die bril doe je oefeningen waarbij je volledig op je balans en coördinatie moet terugvallen.''

In haar sport komt het aan op vier componenten, zegt ze. ''Je moet mentaal ijzersterk zijn. Daarnaast draait het om je techniek, je materiaal en je fysiek. Alles moet kloppen. Als je bij wijze van spreken last hebt van je oorlel kan dat je prestatie al beïnvloeden. Een topsporter moet zorgen dat-ie volledig fit is, maar ook dat aan alles is gedacht voor de dag dat-ie moet presteren.''

De verwachtingen voor Sotsji zijn verre van ideaal. Zoals de weersomstandigheden waarin ze in Vancouver goud veroverde ook belabberd waren. ''Nee, dat was eigenlijk niks voor mij. Het blijkt dat je boven jezelf uit kunt stijgen. En ik ben straks op alles voorbereid.''