ROTTERDAM – Tophonkballer Rick van den Hurk probeert dit weekend voor het derde jaar op rij zijn sport te promoten in Nederland door samen met andere spelers uit de Amerikaanse Major League Baseball (MLB) clinics te geven aan de jeugd.

Door Daan de Ridder

“Toen ik jong was, had ik nooit de kans om Amerikaanse honkbalwedstrijden te bekijken. Nu ik zelf in de Major Leagues speel, heb ik de mogelijkheid om de MLB dichterbij Europa en Nederland te brengen”, verklaarde Van den Hurk vrijdag in het stadhuis van Rotterdam zijn initiatief, de European Big League Tour (EBLT).

De Brabander had net als in de voorgaande jaren weinig moeite om andere spelers uit de Major League warm te krijgen om hem te komen helpen.

De Nederlander Roger Bernadina (Washington Nationals), de Italiaan Alex Liddi (Seattle Mariners) en de Amerikanen Jeremy Guthrie (Kansas City Royals) en Chris Dickerson (New York Yankees) hoefden niet lang na te denken over de vraag of ze de reis naar Europa (Rotterdam en Londen) wilden maken.

“Ik heb gesmeekt of ik mee kon op deze trip”, zei buitenvelder Dickerson. “Ik bleef Rick maar bellen. Ik vind het geweldig om een ambassadeur van honkbal te zijn in Europa. I can’t wait.”

Voor werper Guthrie wordt het al de tweede keer dat hij meehelpt bij de EBLT. “Ik had na de vorige keer al gezegd dat ik graag zou terugkeren. Bovendien had de moeder van Rick me beloofd dat ze hutspot voor me zou koken.”

Gregory Halman

Voor Liddi, de eerste in Italië geboren speler in de MLB, was het speciaal om in het land van zijn voormalig ploeggenoot bij de Mariners Gregrory Halman te zijn. De Haarlemmer werd vorig jaar november om het leven gebracht door zijn broer Jason.

“Ik krijg nog de chills als ik daar aan terugdenk”, zei derde honkman Liddi. “We hielpen elkaar altijd veel, omdat we beide uit Europa kwamen. Hij heeft mij beter gemaakt en zal altijd in mijn hart zitten.”

Geweldig voorbeeld

Ondanks het feit dat Nederland wereldkampioen is en dat er aan het eind van het seizoen negen spelers met een Nederlands paspoort in de Major Leagues speelden, blijft de aandacht voor honkbal beperkt in ons land.

“Daarom is het ook hartstikke belangrijk dat Rick dit (de EBLT, red.) doet”, zei technisch directeur van de honkbalbond Robert Eenhoorn. “Hij zet de sport goed neer, zorgt voor pr.”

“Mensen realiseren zich niet hoe knap het is dat je in de MLB kan spelen. De grootte van die competitie is niet te vergelijken met bijvoorbeeld de eredivisie.”

“Rick is een geweldig voorbeeld”, ging Eenhoorn verder. “Hij is niet alleen een fantastische honkballer, maar ook iemand die niet alleen aan zichzelf denkt. Hij wil wat teruggeven aan het honkbal. Onze sport heeft dat soort mensen nodig.”

World Baseball Classic

Bij de World Baseball Classic heeft het Nederlands team een nieuwe kans om het honkbal op de kaart te zetten. Dit officieuze wereldkampioenschap, gehouden van 2 tot en met 19 maart 2013, wordt georganiseerd door de MLB, waardoor vrijwel alle topspelers waarschijnlijk beschikbaar zullen zijn.

“De selectie ligt uiteindelijk in handen van de MLB”, legde Eenhoorn uit. “Zij laten aan ons weten welke spelers er ‘ja’ hebben gezegd.”

Bernadina liet vrijdag weten dat hij ‘zeker’ voor het Nederlands team zou willen spelen. Van den Hurk hield nog een slag om de arm. “Ik moet daar de komende dagen goed over nadenken. Het is een moeilijke keuze. Ik wil bij mijn club Pittsburgh Pirates de hoofdmacht halen volgend jaar, maar ook heel graag met Nederland de Classic winnen.”

Wedstrijd

In de kantlijn van de EBLT werd in Rotterdam ook duidelijk dat Nederland nog steeds nadrukkelijk in de race is om in 2014 of 2015 drie MLB-wedstrijden te organiseren in Hoofddorp. Dat initiatief werd anderhalf jaar geleden gepresenteerd.

Ronald Buijs, namens het externe bedrijf AYBBP verantwoordelijk voor het bid, liet aan NUsport weten dat ‘aan het eind van deze maand’ definitief duidelijk moet worden of dit plan wel of geen doorgang zal vinden.