HEERLEN - De clown van het Nederlandse profwielerpeloton is niet meer. In plaats daarvan rijdt er nu een serieuze dertiger rond die zijn jongere onervaren collega's wegwijs wil maken.

Maar als de situatie het toe laat, zullen de grappen en grollen toch niet helemaal achterwege blijven. Was getekend: Bram Tankink, tijdens de komende Tour de France de wegkapitein van Rabobank.

''Wie had dat kunnen denken, hè, dat ik in deze rol terecht zou komen?'' De 33-jarige Tukker moet er zelf ook om lachen en het volume neemt nog wat toe bij de constatering dat er van hem wordt verwacht dat hij de rust in de 'Rabo-tent' waarborgt.

''In de Tour komt er ontzettend veel op je af, daar kan het hoofd behoorlijk van op hol raken. Ik durf te zeggen dat ik onderhand genoeg ervaring heb om er op de juiste manier mee om te gaan. Het is denk ik ook niet voor niets dat Robert Gesink heeft aangegeven dat hij mij er graag bij wilde hebben.''

Wegkapitein

Rond Parijs-Roubaix vorig jaar groeide het besef dat hij zijn loopbaan op een wat andere manier moest invullen. Het kwam deels voort uit de wens meer te willen betekenen voor de ploeg, maar Tankink zag ook geregeld hoe de jonge renners worstelden met hun status.

''Ze reden verloren rond, hadden soms geen benul wat er van ze werd verlangd. Ik vond dat ik ze dat wel duidelijk zou kunnen maken. In een functioneringsgesprek met ploegleider Nico Verhoeven en trainer Louis Delahaije heb ik dat verteld.''

''In de Giro van 2011 ben ik voor het eerst van start gegaan als de wegkapitein en gedurende die drie weken kon ik Steven Kruijswijk vaak helpen'', vertelt Tankink. ''Ik leerde hem bijvoorbeeld hoe hij het best naar de voet van een beklimming kon rijden.

"Dat is heel eenvoudig: gewoon in het midden van de weg blijven. Iedereen probeert van voren te komen door langs het peloton op te fietsen. Daardoor ontstaat er in het midden voldoende ruimte om je verhoudingsgewijs met weinig energie vooraan te handhaven.''

Nuttig

Het toptalent Wilco Kelderman profiteerde begin deze maand van Tankinks kennis in het Critérium du Dauphiné. Eén van de etappes door de Ardèche kende een lastig parcours met veel smalle wegen.

''Ik voorzag problemen voor Wilco die goed geklasseerd stond en graag de jongerentrui wilde winnen. De dag ervoor gooide hij met z'n krachten. Toen heb ik gezegd: als je de witte trui wilt pakken, kun je nu maar beter bij me in de buurt blijven. Dan loods ik je door de moeilijkheden heen."

"Wilco is de gehele dag niet van mijn achterwiel geweken. Natuurlijk is het zijn eigen verdienste dat hij de beste jongere werd, maar ik ben blij dat ik zo een nuttige bijdrage aan het teamsucces kan leveren.''