HOOFDDORP - Het teleurstellende optreden van Mario Balotelli tegen Spanje heeft waarschijnlijk tot gevolg dat de flamboyante Italiaan in de tweede EK-wedstrijd op de bank moet beginnen.

Bondscoach Cesare Prandelli hintte in die richting in de aanloop naar het duel tegen Kroatië op donderdag.

Antonio Di Natale zal Balotelli in dat geval vervangen. De speler van Udinese kwam er tegen de Spanjaarden in de tweede helft in voor de aanvaller van Manchester City en maakte direct de gelijkmaker (1-1).

"Mario is 21 en zit in het proces om volwassen te worden", zei Prandelli. "Ik kan alleen maar van hem vragen om simpel te spelen en om niet te proberen de wedstrijd in zijn eentje te beslissen."

"Hij zou meer diepte in zijn spel moeten leggen. Dat deed hij tegen Spanje wel een beetje, maar niet genoeg."

"Hij moet voor het eerst laten zien hoe goed hij volgens zichzelf kan zijn en hij voelt die verantwoordelijkheid wel."

Cruciaal

Vanwege de puntendeling in de eerste wedstrijd van Italië en de winst van Kroatië tegen Ierland, is de wedstrijd tussen beide teams cruciaal in de strijd om de kwartfinales.

"Ik verwacht een hele moeilijke wedstrijd", stelde Prandelli. "Kroatië is een lastigere tegenstander dan Spanje, omdat ze onvoorspelbaarder zijn."

"Hun prestatie tegen Ierland bevestigde wat we al lange tijd dachten: Kroatië heeft een heel sterke ploeg."