AMSTERDAM - De Nederlandse waterpolosters beginnen zondag in het Italiaanse Triёst aan het uiterst belangrijke olympisch kwalificatietoernooi (OKT).

Door Thomas Olsthoorn

De olympisch kampioen van vier jaar geleden in Beijing moet zich bij de eerste vier scharen om een startbewijs voor Londen in de wacht te slepen.

De ploeg van bondscoach Mauro Maugeri staat voor een pittige opgave. Er doen maar liefst zeven toplanden mee aan het OKT en er zijn slechts vier tickets voor Londen te vergeven.

De kans bestaat dus dat de regerend olympisch kampioen de titel komende zomer niet kan verdedigen, maar die gedachte spookt slechts sporadisch door het hoofd van de waterpolosters.

Ze hebben alle vertrouwen in een goede afloop, ondanks het qua resultaat teleurstellende Europees Kampioenschap afgelopen januari in Eindhoven.

De Nederlandse waterpolovrouwen waren erop gebrand om voor eigen publiek een medaille te winnen, maar eindigden slechts op de zesde plaats. Aan het spel lag het niet.

Spanning

Oranje slaagde er in winnende positie echter steeds niet in om de overwinning in de sleutelwedstrijden over de streep te trekken en dat kwam de ploeg duur te staan.

“Voorheen waren we vaak de underdog, maar op het EK waren we constant de betere ploeg en de bovenliggende partij”, aldus sterspeelster Iefke van Belkum.

“We stonden steeds op voorsprong en hadden het initiatief, dat was nieuw voor deze groep. Aan het eind van de wedstrijd kwam de spanning om de hoek kijken en lukte het ons niet het duel op slot te gooien.”

Strontchagrijnig

De zesde plaats was een tegenvaller gezien de stijgende lijn die de ploeg te pakken had. “Na het EK hadden we een week vrij”, zegt Van Belkum. “Ik was strontchagrijnig en zat in een dip."

"Maar na een paar dagen dacht ik: ophouden met die aanstellerij, we gaan weer vol voor die olympische kwalificatie. Toen we met de groep weer bij elkaar kwamen, bleek dat iedereen die knop had omgezet en daar was ik erg blij mee.”

In aanloop naar het OKT tankte Oranje vertrouwen en moraal in oefenduels met toplanden. Zo werden twee weken geleden in Moskou tijdens de Kirishi Cup onder meer Rusland en regerend wereldkampioen Griekenland verslagen.

De ploeg lijkt lering te hebben getrokken uit de minpunten op het EK, dat grondig werd geanalyseerd en waaruit bleek dat er te veel verkeerde keuzes werden gemaakt en de goals te makkelijk werden weggegeven.

“Op het EK waren we nog niet goed genoeg om op de beslissende momenten door te drukken”, aldus Yasemin Smit. “In de oefenwedstrijden was het steeds onze doelstelling om het vierde kwart te winnen."

"Op die manier wilden we leren omgaan met de druk van het afmaken van wedstrijden. Het is zaak dat we op het OKT dezelfde spirit laten zien als in Eindhoven: niet afwachten, maar agressief spelen en er vol voor gaan.”

Vertrouwen

De waterpolosters beginnen de poulefase van het OKT zondag met een duel met Brazilië. Daarna volgen poulewedstrijden tegen Canada, Kazachstan en Griekenland.

Het is voor Oranje in die vier duels zaak zoveel mogelijk punten te vergaren voor een goede uitgangspositie voor de kwartfinale, waarin een van de sterke landen Italië, Rusland, Hongarije of Spanje de tegenstander zal zijn.

Die kwartfinale moet worden gewonnen om deelname aan de Spelen komende zomer af te dwingen.

Van Belkum: “De zeven toplanden zijn nagenoeg gelijkwaardig en doen niet voor elkaar onder. Het zal dus echt aankomen op de details. Voor ons is het belangrijk om verdedigend onze zaakjes goed op orde te hebben, doelpunten maken we toch altijd wel."

"Ik heb er veel vertrouwen in dat we ons gaan kwalificeren voor de Spelen. Zeker gezien de manier waarop we de boel na het EK hebben opgepakt.”

NUsport vroeg een aantal waterpolovrouwen te poseren. De foto's staan in het nieuwe magazine, dat nu in de winkels ligt en op de iPad verkrijgbaar is.