ROTTERDAM - Na de afmelding van Novak Djokovic is Robin Söderling de grote favoriet voor het ABN Amro tennistoernooi in Rotterdam. De Zweed is titelverdediger en vastberaden om het toernooi ook dit jaar op zijn naam te schrijven.

Hij voelt zich in ieder geval op zijn gemak op Nederlands grondgebied.

''Ik bewaar goede herinneringen aan dit land en kom hier graag, al staat er nu wel heel veel wind'', lacht Söderling, die dubbele gevoelens overhield aan de eerste maand van 2011.''

De nummer vier van de wereld won het toernooi van Brisbane, maar ging bij de Australian Open in de vierde ronde verrassend onderuit tegen Aleksandr Dolgopolov uit Oekraïne.

Leven en dood

''Maar ik heb dit jaar acht van de negen wedstrijden gewonnen, dus ik maak me niet zoveel zorgen'', aldus Söderling die zich vroeger wel druk zou maken om een nederlaag. ''Op jonge leeftijd speelde ik elke wedstrijd op leven en dood. Nu weet ik dat een nederlaag niet het einde van de wereld betekent.''

Het kostte Söderling jaren om de top tien van de wereld te bereiken. ''Daar heb je ervaring voor nodig. Bovendien wordt het niveau steeds hoger. Het duurt langer om goed te worden. Het gebeurt niet meer zo snel dat jonge tieners meteen de top tien halen.''

De 26-jarige inwoner van Monaco staat vooral aan de top omdat hij constant is. Terwijl veel concurrenten sukkelen met blessures, is Söderling al vier jaar blessurevrij. ''En je wordt mentaal steeds sterker. Ik leg mezelf niet meer zoveel druk op.''