DUBAI - Jaren geleden stond ze bij een nationaal toernooi opeens vlakbij Inge de Bruijn, dé zwemdiva van Nederland.

Terwijl andere leeftijdsgenoten op de olympisch kampioene afstapten en haar om een handtekening vroegen, bleef de jonge Ranomi Kromowidjojo bedeesd van een afstand toekijken. ''Ik dacht alleen maar: wauw. Ik durfde haar echt niet aan te spreken, hoor. Zelfs geen foto te maken.''

Nu kijken de zwemtalentjes juist op tegen Kromowidjojo, momenteel de meest succesvolle zwemster van Nederland. En wanneer de voortekenen niet bedriegen, zullen binnenkort niet alleen jonge zwemsters met haar op de foto willen.

De 20-jarige Groningse staat namelijk op het punt om ook bij het grote publiek door te breken. Anderhalve week geleden veroverde ze bij de EK kortebaan in Eindhoven haar eerste individuele titels en deze week geldt ze bij de WK kortebaan in Dubai als topfavoriete op de 50 en 100 meter vrije slag.

Beste van de wereld

''Een WK in een ver land vind ik belangrijker dan een EK in eigen land'', zegt 'Kromo'. ''Zeker omdat in Eindhoven niet alle sterke zwemmers aanwezig waren. Wanneer je hier in Dubai wint, ben je echt de beste van de wereld.''

Mocht Kromowidjojo zondagavond met een gouden plak het emiratenstaatje verlaten, dan is ze uitgegroeid tot het onbetwiste uithangbord van de zwemsport in Nederland. De afgelopen jaren won de pupil van coach Jacco Verhaeren al de olympische en wereldtitel op de 4x100 vrij, maar dan werd de aandacht over vier vrouwen verdeeld.

Nu ze ook op de individuele nummers de laatste stap naar de top zet, zal haar populariteit alleen nog maar toenemen. ''Het is wel vreemd dat nu meisjes naar mij opkijken, zoals ik vroeger naar Inge de Bruijn opkeek.''

Boegbeeld

De zwembond mag zich in de handen knijpen met zo'n boegbeeld. De uitmuntende prestaties gecombineerd met haar spontane uitstraling maken haar tot een ideaal uithangbord. Toch is Kromowidjojo daar totaal niet mee bezig.

''Ik zwem niet om beroemd te worden'', zegt ze, zittende in het restaurant van het Premier Inn-hotel in Dubai. ''Ik zwem ook niet om rijk te worden. Ik zwem met het doel om de beste van de wereld te worden.''

Seizoenstijd

De komende dagen kan ze in het hypermoderne Hamdan bin Mohammed bin Rashid Sports Complex die opdracht volbrengen. Zowel op de 50 als 100 vrij noteerde de pupil van coach Jacco Verhaeren de beste seizoenstijd (23,58 en 51,44). Het gat met de nummer twee is immens.

Op de 50 vrij klokte Hinkelien Schreuder 23,90, terwijl ook op de 100 vrij een landgenote haar nog het meest benaderde: Femke Heemskerk was 0,52 seconde minder snel. ''Of het mijn droom is om wereldkampioen te worden? Het is mijn droom om olympisch kampioen te worden'', reageert Kromowidjojo gevat. ''Dit is een mooie opstap.''

Mocht ze de hoge verwachtingen waarmaken, dan zal ze wel de Eindhovense sfeer missen. Bij de EK zong iedereen uit volle borst mee met het Wilhelmus, nadat de zwemster de titel had gepakt. ''Dat gaf wel een fijn gevoel'', kijkt ze terug. ''Hier in Dubai zullen hooguit wat sjeiks meezingen.''