AMSTERDAM - New Jersey Devils-ijshockeyer Ilya Kovalchuk zag tot zijn grote verbazing zijn naam zaterdag niet op het wedstrijdformulier tegen de Buffalo Sabres staan. Coach John MacLean zette zijn sterspeler zonder opgaaf van reden op de tribune.

De vleugelaanvaller tekende aan het begin van het seizoen een controversieel contract ter waarde van honderd miljoen dollar voor de komende vijftien seizoenen. De inmiddels al 27-jarige speler zou eerst voor zeventien jaar bijtekenen, maar dat werd door de bond tegengehouden.

De Devils verloren de wedstrijd tegen de Sabres met ruime cijfers (6-1), waardoor MacLean besloot Kovalchuk een dag later wel weer het ijs op te sturen. Baten deed het niet, de Rangers bleken in eigen huis met 3-1 te sterk.

Zwaar

Na afloop wilde de Rus in navolging van zijn coach eveneens geen commentaar geven op de opmerkelijke beslissing om hem op de tribune te zetten. "Het was zwaar om niet te mogen spelen", is het enige wat hij kwijt wilde. "Ik wil op het ijs staan, dat is het enige dat telt."

Een dag eerder wilde zijn trainer alleen maar zeggen dat Kovalchuk zelf wist waarom hij buiten de selectie werd gelaten. "Ik heb het inmiddels met hem besproken en daar laten wij het bij."