VALDEPENAS DE JAEN - De heuvel was zo steil dat wanneer je de pedalen te langzaam ronddraaide, je pardoes zou omvallen. Met een maximaal stijgingspercentage van circa 25 procent zorgde de 'Muur van Valdepenas de Jaen' voor een slopende slotfase van de vierde Vuelta-etappe. 

En in zulke omstandigheden overleven alleen de beste wielrenners. De Spanjaard Igor Anton pakte met een indrukwekkende demarrage de ritzege, de Waal Philippe Gilbert behield de rode leiderstrui.

Ook de Rabobank-wielrenners Denis Mentsjov en Laurens ten Dam hielden de schade beperkt. Mentsjov kwam 19 tellen na Anton over de finishlijn, Ten Dam gaf 28 seconden toe. Daardoor kropen de coureurs dichter naar de top van het algemeen klassement.

Geen ramp

''Dat ze niet met de superspecialisten mee konden strijden voor ritwinst vind ik geen ramp en het is ook niet onverwacht'', reageerde ploegleider Adri van Houwelingen. ''Onze conclusie is dat ze wel goed in orde zijn.''

Mentsjov staat 14e in het algemeen klassement, op 1.11 van Gilbert. Ten Dam is beste Nederlander, op 2.08. ''We kunnen na de eerste echte tests dan ook zeggen dat we twee renners hebben die hier in het klassement mee kunnen doen'', aldus Van Houwelingen.

Niet slecht

''Als je ziet hoe het de afgelopen dagen met favorieten als Kreuziger, Andy Schleck en Sastre is gegaan, dan staan wij er met onze mannen absoluut niet slecht voor.''

De etappe ging over 183,8 kilometer van Malaga naar Valdepenas de Jaen en werd gekleurd door een kopgroep van vier man die al na zestien kilometer op avontuur gingen: de Italiaan Dario Cataldo, de Fransman Guillaume Bonnafond, de Duitser Dominik Roels en de Spanjaard Sergio Carrasco.

Ruime marge

Het kwartet bouwde een marge op van zes minuten, maar op de laatste col werden ze achterhaald door een achtervolgende groep met alle voorname klassementsrenners.

Andy Schleck, Christian Vandevelde, Kreuziger en Sastre ontbraken echter wederom voorin het veld en zijn kansloos voor de eindzege.

Op de 'Muur van Valdepenas de Jaen' spatte de elitegroep van 23 wielrenners uiteen. Anton greep de dagzege en steeg in het klassement naar de tweede plaats, achter de Belg Gilbert die het verlies wist te beperken.

Rodriguez

Ook de Italiaan Vincenzo Nibali, de Spanjaard David Arroyo, de Luxemburger Frank Schleck en dus Rabo-coureurs Mentsjov en Ten Dam handhaafden zich vooraan.

''Mijn doel voor de Vuelta was om een etappe te winnen'', sprak Anton. ''Maar met de eindzege ben ik niet echt bezig. Joaquin Rodriguez is erg sterk en hij is mijn favoriet voor de eindzege.''