ZAGREB - De Nederlandse waterpolovrouwen zijn regerend olympisch kampioen, maar geen topfavoriet bij het Europees kampioenschap dat dinsdag begint. In Zagreb vreest de ploeg van bondscoach Mauro Maugeri vooral de kracht van de Russische rivalen. ''Rusland vind ik iets beter dan de rest'', stelt assistent-coach Arno Havenga.

Havenga ziet in de Kroatische hoofdstad dus één titelfavoriet en verder vijf sterke outsiders. Daarmee doelt hij op Spanje, Hongarije, Italië, Griekenland en Nederland. ''De Europese top zit heel dicht bij elkaar'', weet Havenga. ''De vorm van de dag zal beslissend zijn.''

Olympisch kampioen

Tijdens het EK van 2008 eindigde de equipe als derde in de poule. In de tussenronde ging Oranje vervolgens onderuit tegen Hongarije (7-9) en was het toernooi voorbij. Een maand later bleek diezelfde Nederlandse ploeg de sterkste te zijn op de Olympische Spelen.

Een bewijs dat de topformaties weinig voor elkaar onder doen. ''Vorige week verloren we in een oefenduel nog dik van Spanje. Terwijl we in de World League nog met 10-6 van die ploeg wonnen'', zegt Havenga, wiens ploeg in 2009 jaar als vijfde eindigde op de mondiale titelstrijd in Rome.

Fitte ploeg

De formatie is in elk geval fit. Afgelopen week raakten Jantien Cabout en Nienke Vermeer tijdens de training geblesseerd, maar de schade viel mee. Bij Cabout werd gevreesd voor een lichte hersenschudding, maar de hoofdpijn zakte afgelopen weekeinde al snel weg waardoor coach Maugeri besloot haar toch mee te nemen naar Zagreb.

Bij Vermeer bestond het vermoeden dat ze in een bot van haar vinger een barstje had opgelopen, maar dat bleek niet het geval. Omdat de zwelling rap minder werd, nam zij ook gewoon dezelfde vlucht als haar ploeggenotes.

Nederland is ingedeeld in een groep met Spanje, Hongarije en Duitsland. De nummer één plaatst zich direct voor de halve finales, de nummers twee en drie worden naar een tussenronde verwezen.

Medaille

Dinsdag opent Oranje het toernooi met de wedstrijd tegen Hongarije. Twee dagen later staat de ontmoeting met het zwakke Duitsland, waarna de groepsfase zaterdag wordt afgesloten met de topper tegen Spanje.

Een plek bij de eerste drie (voldoende voor plaatsing voor de tussenronde) is de minimale eis, maar stiekem hopen de vrouwen zich als groepswinnaar direct voor de halve finale te plaatsen. Het doel is in elk geval duidelijk. Havenga: ''We hopen een medaille te veroveren.''