MORZINE - Terugkeren in de Ronde van Frankrijk. Karsten Kroon deed het na vier jaar afwezigheid. Adri van Houwelingen was voor het laatst in 2003 als ploegleider in de Tour actief. Beide herintreders zien veranderingen.

''Ik heb totaal geen moeite meer om in de bergen op tijd binnen te zijn'', viel Kroon op. ''Het is veel meer een man-tegen-mangevecht'', zag Van Houwelingen als grootste verschil.

Kroon, die zijn laatste Tour reed in 2005, schrok zich kapot toen hij de menigte zag die de eerste rit van Rotterdam naar Brussel volgde.

''Het was niet te doen. Ik dacht; als dit maar niet zo verder gaat. Door al die mensen en ook nog de wind die er stond kon je elkaar in het peloton niet eens verstaan. Je zag 100 meter voor je dronken fans op de weg staan en je moest maar hopen dat ze opzij zouden gaan. Het was verschrikkelijk hectisch.''

'Minder controle'

Van Houwelingen deed zijn laatste Tour - net als Kroon - in de tijd dat Lance Armstrong met US Postal en later Discovery de koers nog controleerde. ''Ze overheersten de wedstrijd. Zijn ploeg bracht Armstrong naar de voet van een klim en dan ging hij er vandoor. Er is nu geen ploeg meer die de koers controleert. Het is veel meer man-tegen-man tussen de klassementsrenners.''

Er is meer veranderd weet Van Houwelingen. "Renners als Armstrong en Ullrich zag je verder het hele jaar niet. Nu staan hier jongens in de top tien die je vrijwel allemaal ook in andere wedstrijden hebt gezien. Ook bij ons in de ploeg is er veel veranderd. Neem de voorbereiding."

"We verkenden in die tijd geen etappes en gingen niet op hoogtestage. De week voor de Tour ging je eens met elkaar het routeschema bekijken. Neem ook het team waarmee we in Frankrijk zijn. Dat is veel uitgebreider dan de laatste keer dat ik de Tour deed. Er is een osteopaat, een extra verzorger, een kok. Alles bij elkaar een mannetje of tien extra.''

Nivellering

Kroon, ritwinnaar in 2002, viel het vooral op dat hij in de bergen geen enkele moeite heeft om op tijd binnen te komen. ''Ik denk toch echt dat er minder hard gereden wordt. In mijn eerste jaren als beroepsrenner was dat af en toe een probleem en ik heb niet het idee dat ik een betere klimmer geworden ben.''

Ook hij ziet de nivellering door het wegvallen van het machtsblok rond Armstrong, die in 2005 zijn laatste van zeven Touroverwinningen boekte.''Dat was uitzonderlijk. Als er in een zware rit dertig renners voorin overbleven zaten er zeven van zijn ploeg bij.''