JOHANNESBURG - Routinier Gennaro Gattuso begint donderdag als basiskracht aan het sleutelduel van Italië met Slowakije in groep F. De ervaren middenvelder speelde nog geen minuut op het WK en vervangt Claudio Marchisio.

De licht geblesseerde Andrea Pirlo is wisselspeler. In de aanval liet bondscoach Marcello Lippi een routinier juist buiten de basis. Alberto Gilardino moet plaatsmaken voor Antonio di Natale.

Bij Slowakije heeft Miroslav Stoch zijn eerste basisplaats na twee invalbeurten. De speler die afgelopen seizoen een belangrijke rol speelde bij de landstitel van FC Twente vervangt Vladimir Weiss, de zoon van de bondscoach die dezelfde naam draagt.

De oefenmeester voerde nog drie wijzigingen door. Radoslav Zabavnik, Erik Jendrisek en Juraj Kucka vervangen Kornel Salata, Stanislav Sestak en Jan Kozak.

Slowakije moet winnen in Johannesburg om door te gaan naar de achtste finales. Italië heeft genoeg aan een gelijkspel, mits koploper Paraguay wint van Nieuw-Zeeland.