“Zijn dit skistokken?”
“Nee Henk, dit zijn Nordic Walking-stokken,” helpt KNVB-persvoorlichter Martiene Bruggink op weg.

Henk Kesler verschiet een milliseconde van kleur. ‘Potverdrie’ zie je hem denken. ‘Ik ben toch geen bejaarde?’

Het is toch echt best aardig bedoeld: het groene jagershoedje en de twee verstelbare wandelstokken met kalfslederen bruine handgrepen als dank voor de vele keren dat hij Sportweek (de voorloper van NUsport) te woord stond, overhandigd voorafgaand aan het laatste interview met de scheidend KNVB-directeur.

En, hand op het hart, ze waren echt niet aangeschaft met de gedachte aan een leuke foto. Dat idee borrelde pas op na het afrekenen. De sneeuwtoppen op de achtergrond, daarvoor de groene heuvels en daar weer voor Kesler die zogenaamd een nieuwe roeping heeft gevonden. Helemaal af.

De afstandelijke manier waarop Kesler heel kort het hoedje opzet en de stokken ter hand neemt, boort alle hoop de grond in. “Nee nee die foto komt er niet. Hooguit voor privégebruik,” kapt Kesler een laatste poging na het interview af. Dan zegt hij het maar ronduit: “Zeg, ik ga bijna denken dat jullie me bejaard vinden.”

Later die middag fietst Kesler manmoedig door het glooiende Seefeld. Zijn gezicht vuurrood en bezweet, maar zijn geruite jasje nog steeds aan. Alsof hij wil bewijzen dat hij nog lang niet versleten is.

In september zwaait hij officieel af en aan het eind van dat jaar gaat hij zich bezinnen op een nieuwe baan. Aanbiedingen genoeg, maar vrienden adviseerden hem eerst even alles af te wachten. Of hij het niet gaat missen, de schijnwerpers, vraag ik tot drie keer toe. Kesler zegt er geen moeite mee te hebben. Hij is nooit naast zijn schoenen gaan lopen, citeert hij de beroepsgroep die hij tien jaar aanvoerde.

Het geheim? Mevrouw Kesler. Met een bulderlach: “Aan haar zijn die stokken ook niet besteed. Denk dat ze me ermee op mijn kop slaat als ik ze aan haar geef.”

Lees in de WK-special van NUsport, die vanaf dinsdag in de winkel ligt, het complete interview met Henk Kesler.