SEEFELD - Voor het eerst in zijn loopbaan voegt Ibrahim Afellay echt iets toe aan het Nederlands elftal.

De multifunctionele middenvelder (24) dribbelt in de voorbereiding op het WK steeds vaker uit de schaduw van ploeggenoten die wekelijks bij topclubs uit Engeland, Spanje, Italië of Duitsland schitteren.

Pleintjesvoetballer

''Ibi doet het fantastisch'', beaamt Robin van Persie. ''Die jongen is echt klaar voor een mooie club in het buitenland.''

Afellay is blij met de positieve kritieken van één van de sterspelers van Arsenal. ''Robin heeft laatst ook gezegd dat hij op het veld een klik met me heeft. Dat gevoel heb ik andersom ook'', reageert hij. ''We voelen elkaar aan. Dat is mooi en bijzonder.''

Van Persie en Afellay, pleintjesvoetballers onder elkaar. Vroeger zigzagden ze op straat langs ongelijke stoeptegels en plassen regenwater richting het doel. De één tussen de flats in Rotterdam, de ander in de Utrechtse wijken Zuilen en Overvecht. Nu slalommen ze tussen de bergtoppen in Seefeld, waar het Nederlands elftal een trainingskamp heeft belegd

Van Persie voelde pas veel waardering nadat hij bij Feyenoord was vertrokken. Afellay treft vooral de laatste weken mensen die verbaasd zijn hoe goed hij kan voetballen.

''Het schijnt nu plotseling weer op te vallen'', lacht de middenvelder. ''Maar volgens mij ben ik toch echt al een tijdje goed bezig. In snap de reacties van de mensen daarom niet helemaal.''

Andere rol

Misschien schuilt de verklaring in het gegeven dat trainer Fred Rutten zijn aanvoerder het afgelopen seizoen minder aanvallend liet voetballen. Als controlerende middenvelder verscheen Afellay minder vaak voor het doel van de tegenstander.

''Dat vind ik niet erg'', zegt hij. ''Het gaat om PSV, niet om mij. Het gaat altijd om het team. Ook hier bij Oranje.''

Van Marwijk schonk Afellay woensdag tijdens de oefeninterland tegen Mexico een vrije rol op de linkerflank. De 21-voudig international beleefde zijn beste landenwedstrijd. Hij was vooral in de eerste helft bij bijna alle gevaarlijke momenten van Oranje betrokken.

''Afellay heeft het erg goed gedaan'', vond ook de bondscoach. ''Hij is vanaf dag één van het trainingskamp sterk bezig.''

Basisplaats

Hoewel er nog veel kan gebeuren voor het eerste optreden van Oranje op het WK, heeft het er veel van weg dat tien spelers nagenoeg zeker zijn van basisplaats.

Grote vraag is alleen of Arjen Robben op rechts of links moet beginnen. In het tweede geval komt Dirk Kuijt in beeld, anders Rafael van der Vaart of misschien wel Afellay.

''Ik kan daar niet zo veel over zeggen'', zegt de speler die ook zijn tong bijt als hem naar zijn mogelijke overgang naar Hamburger SV wordt gevraagd.

''Ik kan alleen maar mijn stinkende best doen. Ik wil me iedere training laten zien. En dan kijken we wel wat dat oplevert. Het Nederlands elftal heeft zo veel goede aanvallend ingestelde spelers. En dat vind ik eigenlijk alleen maar hartstikke mooi.''