WASHINGTON - Het wereldkampioenschap voetbal wordt steeds populairder in de Verenigde Staten. Het land heeft na gastland Zuid-Afrika de meeste WK-tickets aangevraagd. Daarmee lijkt een nieuwe trend gezet.

''Het zijn mooie tijden voor onze sport'', aldus voorzitter Sunil Gulati van de Amerikaanse voetbalbond.

Van oudsher was voetbal geen grote sport aan de andere kant van de oceaan, waar honkbal, american football en basketbal het sportlandschap domineerden.

Toch is de opkomst van 'soccer' goed te verklaren: ''Amerika houdt van winnaars'', zegt aanvoerder Carlos Bocanegra van het nationaal voetbalelftal. ''We gaan proberen iets speciaals te bereiken in Zuid-Afrika.''

Populairder

Dat voetbal steeds populairder wordt in de VS heeft vooral te maken met de recente successen van het nationale elftal. Zo haalden de 'Yanks' op de Confederations Cup in 2009 de finale, onder andere door Europees kampioen Spanje met 2-0 te verslaan in de halve eindstrijd.

In de finale nam de VS een 2-0 voorsprong tegen Brazilië, maar verloor toch. Daarnaast werd Team USA in de kwalificatie groepswinnaar van de CONCACAF-poule (Noord- en Midden-Amerika), voor Mexico en Honduras.

Deze successen zorgen in de VS voor een gevoel dat er wel wat te halen valt op het komende WK. Sportzenders als ESPN en ABC promoten het WK zoals dat eerder alleen gebeurde met NBA-playoffs (basketbal).

''We hebben nog nooit zoveel media-aandacht voor onze sport gehad als nu'', aldus Gulati.

WK 2018 of 2022

Tekenend voor de groeiende populariteit van de voetbalsport is dat de VS poogt om het wereldkampioenschap in 2018 of 2022 binnen te halen.

Als dit gebeurt, verwacht de organisatie een winst van één miljard dollar. Amerika zou volgens statistieken zo'n 90 miljoen voetbalfans hebben.

In de strijd om de organisatie van het WK in 2018 of 2022 is de VS een concurrent van onder meer Nederland en België. In 1994 organiseerde Amerika ook al een WK-eindronde.