ROTTERDAM - Ze heeft een kind, werkt 24 uur per week en gaat zondag in de marathon van Rotterdam als debutante op jacht naar de Nederlandse titel.

''Alleen uitlopen is zondag niet genoeg. Dat lukt in 3 uur wel. Daarvoor kom ik echter niet aan de start'', kijkt Merel de Knegt (30) vooruit naar haar eerste wedstrijdloop over 42 kilometer en 195 meter.

De Knegt, zus van veldrijder Gerben, maakt een nieuwe stap in haar loopbaan. Ze geldt als specialiste op de 10 kilometer en halve marathon. Veroverde op die wegdisciplines ook nationale titels.

Nieuwe uitdaging

Zondag staat een nieuwe uitdaging op het programma. Ze hoopt de marathon binnen 2 uur en 38 minuten te volbrengen.

''Ik wil een goede tijd neerzetten en zien of er een basis is voor een mooie marathonloopbaan. En de titel veroveren'', legt ze donderdag uit.

Het was een lastige keuze voor de marathon, geeft ze toe. ''Dat komt omdat ik pas laat in de atletiek ben gerold. Ik heb mijn talent voor het lopen pas op late leeftijd ontdekt. Ik ben dus vooral benieuwd hoe de marathon me bevalt.''

Kiplagat en Kibet

Nederland beschikt in Lornah Kiplagat en Hilda Kibet, beiden geboren in het lopersland Kenia, over goede marathonloopsters. De Knegt hoopt zich bij hen te voegen. Zelfvertrouwen heeft ze, ondanks haar drukke leven, voldoende.

In februari verpulverde ze haar persoonlijke record op de 10 kilometer in Schoorl (33.07) en een maand later in Den Haag ging tijdens de CPC Loop ook haar persoonlijke toptijd op de halve marathon flink naar beneden (1.13.10).

''Dat biedt perspectief voor de marathon. Ik ben echter ook realistisch. Internationaal gezien moet er nog een hoop werk worden verzet om mee te tellen'', meent ze. De Knegt bereidde zich gewoon in Nederland voor op haar eerste marathon.

Trainingsstafe

Waar het gros van de Nederlandse atleten in de aanloop doorgaans kiest voor een trainingsstage op hoogte en dan met name in Kenia, zat dat er voor haar niet in. ''Dan zou ik alleen moeten trainen. Ik heb gekozen voor mijn vaste trainingsmaatjes in Nederland.''

In de aanloop naar Rotterdam maakte ze meer kilometers dan ooit tevoren. Waar ze voorheen 100 tot 110 kilometer per week rende, voerde De Knegt haar totaal op tot een maximum van 150, 160 kilometer.

Gecombineerd met het moederschap en een baan. ''Ik heb wel eens overwogen te stoppen met werken. Maar alleen lopen is een eenzaam bestaan. Dat werkt niet bij mij. Op mijn manier heb ik er zo veel plezier in.''