VANCOUVER - Wanneer in de cafés en hotelbars van Vancouver beelden worden getoond van olympische wintersporten, kijken de aanwezige sportliefhebbers aandachtig naar de tv-schermen.

Toch raken de bezoekers pas echt in vervoering zodra men switcht naar het ijshockeykanaal, waar het duel tussen de Canadese NHL-teams Vancouver Canucks en Ottawa Senators is geprogrammeerd.

Het is tekenend voor de sfeer die in de gaststad van de Winterspelen heerst. De Canadezen zijn trots dat ze het mega-evenement mogen organiseren maar zolang de openingsceremonie nog niet is begonnen, is zelfs de reguliere ijshockeycompetitie belangrijker.

Megabillboard

Wellicht verklaart dat ook waarom Vancouver zich vrij bescheiden opstelt. Natuurlijk, in het centrum van de stad zijn olympische uitingen zichtbaar en trekt een enkel megabillboard de aandacht. Maar om nou te zeggen dat de olympische sfeer overweldigend is, nee.

''Je moet die olympische sfeer ook zelf creëren'', doceert schaatscoach Geert Kuiper. ''Ik ben hier om de signalen die olympisch zijn op te zuigen.''

Waar 'downtown' bij een groot winkelcentrum gigantische afbeeldingen van de Canadese sportvedetten Carter Rycroft (curling) en Marc-André Monette (shorttrack) zichtbaar zijn, moet je in de buurt van de ijsbaan met een loep op zoek naar de olympische ringen.

Aziaten

De Olympic Oval ligt in Richmond, een voorstad van Vancouver waar ruim 65 procent van de bevolking uit Aziaten bestaat. Op talloze gevels prijken alleen maar Aziatische tekens. De dokter heet meneer Kwok, de tandarts is meneer Wong.

''Die Aziaten reageren nauwelijks'', merkt Kuiper op. ''De winterspelen lijken toch vooral iets te zijn voor de blanke Canadees.''

En dat ondervindt schaatser Jan Blokhuijsen ook: ''Je ziet af en toe wat Canadese vlaggen hangen, maar verder leeft het niet echt'', zegt de 5000 meter-specialist. ''Ach, het maakt ook niet uit. Het gaat om je eigen beleving. En ik vind het supergaaf.''

Kramer

De desinteresse bij de Aziatische meerderheid in Richmond heeft ook voordelen. Toen Sven Kramer er in het Hilton-hotel verbleef, schonk bijna niemand hem aandacht en kon hij ongestoord een wandeling maken of bij de Starbucks koffie drinken.

Nergens zwijmelende meisjes, geen fans die een handtekening wilden. ''Sven is momenteel aardig ontspannen, dus het is goed om dat zo te houden. In zijn burgerkloffie wordt hij hier wel met rust gelaten'', weet zijn trainer. ''Zelfs in oranje kledij laten ze hem gaan. Dat is ook wel prettig. In Nederland is Sven zo bekend dat hij nergens meer rust kan vinden.''

Helden

De gereserveerde houding zal waarschijnlijk pas omslaan wanneer Canada zijn eerste successen bij de Winterspelen boekt. Zodra de eerste olympische helden in Vancouver zijn gecreëerd, zal bescheidenheid mogelijk plaatsmaken voor euforie en enthousiasme.

En Richmond? Daar is vanaf vrijdag een gezellige sfeer verzekerd. Dankzij de duizenden Nederlandse schaatsfans die de komende twee weken zullen neerstrijken bij de schaatsbaan. Meneer Kwok en meneer Wong zullen hun ogen uitkijken.