AMSTERDAM - De Italiaanse wielrenner Damiano Cunego heeft zondag de achtste etappe van de Ronde van Spanje gewonnen. Het was de eerste bergrit van deze Vuelta met aankomst op de Alto de Aitana, op iets meer dan 1500 meter hoogte. De Nederlander Robert Gesink eindigde als derde.

De Australiër Cadel Evans is de nieuwe leider in de Ronde van Spanje.

De Nederlandse coureurs Pieter Weening (Rabobank) en Johnny Hoogerland (Vacansoleil) hebben zich zondag van voren laten zien. De beide renners trokken al vroeg in de achtste etappe van de Vuelta ten strijde.

Virtuele leiderstrui

In de kopgroep van zes renners was Hoogerland de bestgeklasseerde renner. Daardoor reed de 26-jarige Nederlandse coureur lang in de virtuele leiderstrui.

Pieter Weening, een van de klimmers uit de Raboploeg, kwam op vijf cols als eerste aan. Doordat  David Moncoutié veelal vlak achter hem eindigde en derde werd op de slotklim van de buitencategorie, gaat de Franse renner in dienst van Cofidis aan de leiding in het bergklassement.

De voorsprong van de zes koplopers liep na de beklimming van de voorlaatste col Alto de Tudons snel terug. Het peloton met aan kop Caisse d'Epargne ging vol in de achtervolging.

Slotklim

Tijdens de slotklim van de buitencategorie naar Alto de Aitana viel Hoogerland drie keer aan. Die aanvallen hadden tot gevolg dat de Nederlander samen overbleef met de Fransman Moncoutié. De overige vier renners uit de oorspronkelijke kopgroep, waaronder Weening, werden ingelopen door het peleton.

Op zes kilometer van de top wist Moncoutié Hoogerland af te schudden. De Fransman ging daardoor even alleen aan de leiding in de etappe.

Cunego

Dat duurde niet lang, want een ontketende Damiano Cunego ontsnapte vervolgens uit het peloton, waarin ook de favorieten Valverde, Evans, Gesink en Basso reden. De Italiaan van Lampre klom met een dusdanig hoog tempo, dat hij het gat met Moncoutié van ruim een minuut nog dicht wist te rijden.

De Fransman, die al de hele dag in de aanval reed, moest Cunego direct laten gaan. De Italiaan behaalde zo zijn eerste etappewinst in de Vuelta.

Gesink

Robert Gesink plaatste in navolging van Cunego ook een aanval en pakte enkele kostbare seconden op de overige favorieten. Hij finishte uiteindelijk als derde op ruim een halve minuut van winnaar Cunego.

Achter Cunego, Moncoutié en Gesink werden Evans, Alejandro Valverde (Caisse d'Epargne) en Samuel Sánchez (Euskaltel ) vierde, vijfde en zesde. Hoogerland eindigde op de dertiende positie. In het algemeen heeft Evans twee seconden voorsprong op Valverde en 29 op nummer vijf Gesink.

Cancellara

Klassementsleider Fabian Cancellara moest al vroeg lossen en raakte zoals verwacht zijn Gouden leiderstrui kwijt. Ook Astana-renner Alexander Vinokourov kon tijdens de slotklim het tempo van het peloton niet bijhouden.

Maandag rijdt het peloton van Alcoy naar Xorret del Cati.