AMSTERDAM – San Diego Chargers heeft zich zondag via een 52-21 zege op directe concurrent Denver Broncos voor de play-offs geplaatst. De overwinning was met name te danken aan sterspeler en runningback LaDainian Tomlinson, die drie touchdowns scoorde.

Het was voor zowel de Chargers als de Broncos erop of eronder. Voor de winnaar lonkte het kampioenschap van de AFC West divisie en dus automatische plaatsing voor de play-offs. De verliezer zou met lege handen achterblijven.

Stuivertje verwisselen
San Diego had het voordeel thuis te spelen en was ook de eerste ploeg die tot scoren kwam. Al na iets meer dan drie minuten in de wedstrijd trapte kicker Nate Kaeding een fieldgoal tussen de palen, waardoor de Chargers op een 3-0 voorsprong kwamen.

Denver reageerde echter direct. In de eerstvolgende tegenaanval brak runningback Tatum Bell door de verdediging heen en bereikte de endzone van San Diego. Nu stond het opeens 7-3 in het voordeel van de Broncos en stonden zij aan de poort van de play-offs.

Machteloos
Een spannende wedstrijd leek in het vooruitzicht. Maar de Broncos zijn de laatste weken totaal niet in vorm en dat bleek zondagavond ook weer. In DE wedstrijd van het seizoen konden ze geen echte vuist maken en beperkten zich tot het uitdelen van enkele zinloze speldenprikjes.

De thuisploeg rook daarentegen bloed en nog voor rust was de wedstrijd eigenlijk al beslist. Runningback Tomlinson was weer ouderwets op dreef en scoorde zowel in het eerste- als in het tweede kwart een touchdown. Ook aanvaller Brandon Manumaleuna wist de endzone van Denver te bereiken en halverwege stonden de Chargers op een confortabele 24-6 voorsprong.

Baas boven baas
In de tweede helft was het verrassend Denver dat de score openende. Opnieuw Tatum Bell wist aan de aandacht van de verdediging te ontsnappen en sprintte 37 yards naar zijn tweede touchdown van de dag. Van een serieuze inhaalrace kwam het echter nooit. De Chargers incasseerden de tegenscore en gingen vervolgens vrolijk verder zelf punten op het bord te zetten.

Nadat reserve runningback Darren Sproles een touchdown voor San Diego genoteerd had, liet ook Tomlinson weer van zich horen. Voor de derde maal stormde hij het doelgebied van de tegenstander binnen en beukte zo het allerlaatste restje hoop op de play-offs van de Broncos de grond in.

Smetje
Uiteindelijk wonnen de Chargers de wedstrijd makkelijk met 52-12, grepen het kampioenschap van de AFC West en plaatsten zich voor de play-offs. De enige smet op de wedstrijd was het uitvallen van Tomlinson. De runningback verliet in het derde kwart het veld met een verrekte buikspier.